AL-QAEDA IN MALI

Bamako - Het moet onuitstaanbaar zijn voor de Malinese president Touré, ofwel ATT, zoals zijn koosnaam luidt. Jaren werkt hij zorgvuldig aan het betrouwbare imago van zijn land: in Mali geen gewelddadige machtswisselingen, geen burgeroorlogen en zeker geen moslimextremisme. Mali mag dan straatarm zijn, het is een van de meest stabiele en veilige landen van Afrika.
Maar nu staat het land er toch gekleurd op. Ten eerste omdat in november vorig jaar op raadselachtige wijze een grote Boeing in de Malinese woestijn landde, gevuld met harddrugs. Het is een directe aanwijzing voor een smokkelroute die van Zuid-Amerika via Mali naar Europa loopt. Ten tweede omdat er bijna tegelijkertijd een in Mali gevestigde Fransman werd ontvoerd, door al-Qaeda nota bene.
In eerste instantie probeerde ATT deze laatste gijzeling nog zo onschuldig mogelijk voor te stellen. Hij noemde de kidnappers op voorhand ‘kleine bandieten’. Een gemiddelde Franse buitenwijk zou gevaarlijker zijn dan het West-Afrikaanse Mali, aldus ATT. Het ging tenslotte maar om één ontvoering, verder was Mali helemaal veilig. Maar een paar weken later bleek de ontvoering te zijn opgeëist door al-Qaeda-strijders.
Een blamage. Mali mag dan voor negentig procent uit moslims bestaan, de Verenigde Staten zijn nog altijd vriend nummer één. Een geluk bij een ongeluk is dat het om Algerijnse rebellen gaat en niet om Malinese Toeareg, die meestal ontvoeringen voor hun rekening nemen.
President ATT is woedend. Zowel op de Zuid-Amerikanen met hun smokkelvliegtuig als op de Algerijnse terroristen die oorlogje komen voeren in zijn land. De roddel gaat dat de drugssmokkelaars die de drugs naar Europa vervoeren dezelfde zijn als de mannen die de Fransman kidnapten. Ze zouden in airconditioned tenten slapen in de woestijn, de modernste geweren hebben en rondrijden in peperdure auto’s die ook in het mulle zand nog hoge snelheden halen.
De al-Qaeda-kidnappers hebben vorige week een ernstig ultimatum gesteld. Ze eisen de vrijlating van vier collega’s die verdacht worden van een aanslag op het Malinese leger. Als de Malinese autoriteiten de gevangenen niet vrijlaten, zal de Fransman worden geëxecuteerd. Een serieus dreigement, want in mei werd nog een Brit gedood door dezelfde al-Qaeda-groep in Mauritanië.
Opinieleiders in Mali hebben geen goed woord over voor de paniek rond al-Qaeda. 'Mali heeft wel ernstiger zaken aan het hoofd dan één ontvoerde Fransman’, zo schreeuwt een hoofdartikel. 'Wat dacht je van honger, ziekte en analfabetisme?’ De Franse president Sarkozy is het daar niet mee eens. De Fransman moet gered worden en iedereen weet dat Sarkozy alles op alles zet als het gaat om landgenoten in het nauw.
ATT zoekt dus koortsachtig verder in de onmetelijke zandbak van Mali, daarbij geholpen door Amerikaanse adviseurs. Als zijn land betrokken raakt in de war on terror is hij nog niet jarig. Mali ligt wel lekker afgelegen, maar blijkbaar niet ver genoeg voor de moslimbroeders uit het noorden en oosten. Gelukkig prijkt de beeltenis van Obama in Mali nog altijd vaker op de bus dan die van Bin Laden.