Australische premier houdt de boot af

Canberra – De Australische verkiezingen zijn pas in september, maar de campagne is al in volle gang. Goed, nog niet officieel; premier Julia Gillard kondigde in januari aan dat dit de tijd van regeren was ‘en niet van campagne voeren’. Maar helemaal toeval was het niet dat Gillard onlangs een week lang in West-Sydney, de regio die haar volgens de peilingen de verkiezingen zal kosten, vanuit een hotel ging regeren.

Over West-Sydney staat klaarblijkelijk niet meer dan één punt in de verkiezingshandboeken van Gillards Labor-regering: ze hebben er een hekel aan buitenlanders. In de campagne van 2010 ging Julia Gillard prominent met de kustwacht bij West-Sydney de zee op om langsdrijvende gelukzoekers weg te jagen. En dus viel het te verwachten dat ze ook nu weer met een ferm standpunt over immigranten zou komen.

Dat standpunt kwam met de mededeling dat Labor de criteria voor zogenaamde 457-visa drastisch zal aanscherpen. De term was voor velen zo nieuw dat een aantal nieuwslezers droog aankondigde dat Gillard 457 visa’s wilde afnemen. Maar het visumprogramma is bedoeld voor hooggeschoolde werknemers met beroepen waaraan in Australië een overschot bestaat. In de praktijk leidde het programma ertoe, zei Gillard, dat buitenlanders Australiërs in deze banen verdrongen.

Het klonk misschien allemaal wat rechtser dan het bedoeld was. Een aantal vakbonden steunde Gillard met voorbeelden van Aziatische IT’ers die met goedkope starterscontracten werden ingevlogen en aan het eind van de contractduur werden ingeruild voor een nieuwe werknemer met een 457-visum. Als die praktijk inderdaad leidt tot onderbetaling, uitbuiting en lokale werkloosheid verdient het aandacht. Maar Gillard was er schijnbaar niet gerust op dat het eventuele verdrongen Australische medici en IT’ers voldoende zou veiligstellen. Haar mededeling, en later die van de minister van Migratie, luidde zoals de mensen van West-Sydney het volgens de communicatiedeskundigen graag horen: ‘Australische banen voor Australiërs.’

Het zorgde vorige week voor merkwaardige taferelen in het parlement. Nota bene de conservatieve oppositie, met als slogan ‘Stop de boten’, jouwde Gillard uit om haar verhaal over het afpikken van banen. De voormalige immigratieminister uit het kabinet van John Howard beschuldigde Gillard ervan Australië een onwelkom imago in Azië te bezorgen. Ondertussen verschenen verhalen over dorpen waar ziekenhuizen zonder Maleisische en Singaporese dokters de deuren zouden moeten sluiten. Hoe zouden zij reageren op Gillards campagnetaal?