Barend & Barend

New York — Voorafgaand aan de wedstrijd legde de coach uit dat hij zijn sterspeler wegens een gebroken enkel de rest van het seizoen moet missen. Omdat er maar met z’n vijven wordt gebasketbald, vergelijk ik dit met het verlies van Chivu en Machlas voor Ajax. Toch had de coach alle vertrouwen in zijn ploeg voor de wedstrijd tegen de altijd imponerende New York Knicks. Een van de pas twintigjarige vervangers was nog nooit in deze grote stad geweest.
Het praatje van coach Doc Rivers van de Orlando Magic met de pers vond anderhalf uur voor de wedstrijd plaats. In de, in vergelijking met die van de Knicks, shabby kleedkamer legde hij uit wie de rest van het seizoen zijn grote man Grant Hill zouden vervangen. De twintigjarige Mike Miller en de 21-jarige Tracy Mac Grady kregen hun kans, en volgens de coach konden zij het gezien kun kwaliteit en inzet makkelijk aan. Miller, de grote witte met babyface, stond op zijn beurt de pers te woord. Mac Grady, die al vaker stond opgesteld, genoot van de aandacht.
Een uur voor het begin van de wedstrijd gingen de kleedkamers dicht en begonnen beide ploegen met hun voorbereiding. Orlando stond de hele wedstrijd voor. Maar onder aanmoediging van filmmaker Spike Lee en dertienduizend andere fans in een vol Madison Square Garden wisten de Knicks in de verlenging te winnen. Tracy Mac Grady, de eerste helft goed voor 28 punten, miste het cruciale schot. Vijf minuten na afloop was de kleedkamer weer open voor de pers.
Rivers, die zelf dertien jaar in de NBA speelde, zeg maar de Frank Rijkaard van de Amerikaanse basketbalcoaches, stond er weer even relaxed bij als een paar uur eerder. Hij was trots op zijn team. Op de vraag of het niet een te grote druk voor de jonge Mac Grady was om de laatste en beslissende schotpoging te wagen, antwoordde hij: «Tracy is my man. Any other time I would want the team to pass the ball again to Tracy.» Vrij vertaald: ik heb alle vertrouwen in Tracy. In iedere soortgelijke situatie wil ik weer dat de bal naar hem gaat, zodat hij de laatste poging kan wagen.
Tracy zelf, gekleed in een jeans-tuinbroek en met twee gigantische diamanten kettingen om zijn nek, had ook een legertje journalisten om zich heen verzameld. «Ik heb vandaag gefaald, ik heb al eerder gefaald en zal in de toekomst nog veel vaker falen. Maar dat is sport en met het vertrouwen van de coach en de fans zal ik in toekomst nog veel meer wedstrijden in ons voordeel beslissen.» Nadat alle journalisten hun vragen hadden gesteld, vertrok de bus met Orlando-spelers naar het hotel. Een avondje stappen in New York stond op het programma.