Bij het Indiase spierballencricket is de politiek nooit ver weg

New Delhi – Amit en vier vrienden verzamelden zich de afgelopen twee maanden dagelijks rond een smartphone op de stoep van een elektronicazaakje in Mumbai om de Indian Premier League (ipl) te volgen. Acht clubs en steenrijke eigenaren strijden om de titel en fikse commerciële baten in de grootste cricketcompetitie ter wereld. In uitverkochte stadions verlekkeren fans zich aan vuurwerkshows, popcorn, cheerleaders en de nieuwste gadgets die worden gelanceerd.

Amits vader en beheerder van de winkel, Darshan, vindt het maar niks. Hij stelt dat de cricketvorm Twenty20 slechts populair is onder jongeren met een korte spanningsboog. Twenty20 is een flink ingekorte variant van het traditionele vijfdaagse cricket, waarbij het team wint dat in drie uur de meeste punten heeft gemaakt. Tactisch vernuft en klasse zijn verruild voor spierkracht en opportunisme. Darshan ziet gelaten toe hoe atletische krachtpatsers uit de Cariben en Australië zo lokaal talent en meer verfijnde spelers verdringen.

Bollywoodsterren, cement- en staalmagnaten strijden met hun clubs om de aantrekkelijkste spelers en fel begeerde advertentietijd. Het cricket wordt elke vijf minuten onderbroken door reclames. Captain van csk en het nationale team M.S. Dhoni zet een curry op tafel met roomboter, koopt een airconditioning of prijst een fair skin-crème aan.

De ipl wordt ook aangegrepen om politieke kwesties onder de aandacht te brengen. Zo werd de eerste thuiswedstrijd van csk verstoord door protesten om een aanhoudend watertekort. Nu reservoirs rond Chennai in de verzengende zomerhitte opdrogen en levens in gevaar komen, vindt men het feestgedruis en de vele sproeipauzes ongepast. Prompt besloten bestuurders resterende thuiswedstrijden naar Pune, 1200 kilometer verderop, te verplaatsen.

Toch kan dit de show volgens Amit niet bederven. De ipl werd vaker onderbroken door verborgen belangen. Zo zijn Sri Lankaanse en Pakistaanse cricketsterren niet welkom vanwege grensconflicten. Bovendien werd csk twee jaar geschorst vanwege illegale gokpraktijken en verbannen uit Chennai vanwege een bouwconflict. Dat de club nu in Pune de thuiswedstrijden moest spelen maakt voor miljoenen fans in het land weinig uit. csk komt ook deze tegenslag te boven. Dhoni voegt zich in juli bij de nationale selectie, en Amit zal weer vanaf zijn stoep inschakelen – nu in het blauw van India.