Londen – Sinds hij zes uur per schooldag een mondkapje moet dragen, heeft mijn zoon iets wat hij voorheen zelden had: een snotneus. Een van zijn klasgenootjes op de Leigh Academy kreeg last van hoofdpijn. De docent Engels heeft een ander probleem: het handhaven van de orde. Leerlingen verstoren zijn lessen met grappige geluiden, in de wetenschap dat de leraar niet kan zien wie de ondeugd is. Bij de ouderorganisatie UsForThem regent het klachten.

Vanaf begin maart zitten de Engelse kinderen na een onderwijsarme lockdownperiode van ruim twee maanden weer in de schoolbanken. De onderwijsvakbonden waren niet blij met deze hervatting, maar gingen uiteindelijk mokkend akkoord toen de regering-Johnson bepaalde dat scholieren in het middelbaar onderwijs de hele dag gemaskerd les zouden krijgen. Een wetenschappelijke onderbouwing voor deze maatregel is afwezig. Het was een politieke beslissing.

Officieel gaat het om een advies, maar geen school die het durft te negeren. De handhaving is streng, ook al worden kinderen twee keer per week getest. Een klasgenootje van mijn zoon kreeg een uur ‘detention’, zoals overblijven hier heet, omdat hij zijn kapje tijdens wiskunde even af had gedaan. Huisartsen hebben van overheidswege opdracht gekregen geen vrijstellingen te geven als ouders daarom vragen, ook niet wanneer kinderen ademhalingsklachten hebben.

Het wekt bevreemding dat de maatregel nog steeds van kracht is. Britse wetenschappers hebben gezegd dat er op het eiland geen pandemie meer is. Twee derde van de Britten woont in een omgeving waar het virus nagenoeg verdwenen is. De meeste leraren zijn inmiddels ingeënt, terwijl kinderen zelden last hebben van infecties.

Op vragen van UsForThem heeft de regering inmiddels toegegeven dat er geen aandacht is geschonken aan de nadelige effecten op het fysieke en geestelijke welzijn van scholieren. Ook bij het sluiten van de scholen, dat zorgde voor onderwijsachterstanden, bleef zo’n analyse achterwege. Epidemioloog en regeringsadviseur John Edmunds meent dat scholieren mondkapjes moeten blijven dragen totdat ze gevaccineerd zijn.

Het ziet ernaar uit dat de draagplicht zeker tot de zomervakantie gehandhaafd zal blijven, ondanks de belofte van Boris Johnson dat op 21 juni alles weer bij het oude is. De premier zelf heeft andere zaken aan zijn hoofd, zoals het vinden van geld voor het behang van zijn ambtswoning en de gemeenteraadsverkiezingen. Op campagnepad liet hij zich afgelopen week fotograferen met drie scholieren. Johnsons lach was zichtbaar; die van de kinderen verborgen.