Buitenlandse worstelaars redden het sumo

Tokio - In Tokio ligt een wijk die aan de buurt rond het Colosseum in het oude Rome doet denken. Bepaald niet qua bebouwing, maar wel door het leven dat de mensen er leiden. Net als de gladiatoren van vroeger leven de sumoworstelaars in hun scholen (ook wel stallen genoemd) onder een Spartaans regime van trainen en (veel) eten.

Maar het is de vraag hoe lang de sport, die professioneel alleen in Japan beoefend wordt, nog standhoudt. Het zijn met name de jongeren die de interesse in het door mythen en religieuze pretenties omgeven sumo verloren hebben. Die kijken liever naar voetbal en honkbal, om over het beoefenen van deze speciale vorm van worstelen maar te zwijgen. Dit jaar hebben zich slechts 56 jongeren gemeld bij de stallen, terwijl 115 oudgedienden de handdoek in de ring gooiden. Voor de meeste Japanse jongens, zelfs voor de zwaarlijvigen, is een carrière als sumoworstelaar ondenkbaar.

Sumo mag zich dan beroepen op traditionele waarden als discipline en zelfbeheersing, de initiatie is meedogenloos. Een paar jaar geleden vond een beginner de dood tijdens een trainingssessie.

Het gebrek aan nieuwe aanwas is niet de enige zorg voor de sport. Gok- en drugs­schandalen, ‘gefixte’ wedstrijden en banden met de georganiseerde misdaad hebben voor een grote daling in populariteit gezorgd. De sumobond heeft maatregelen genomen, maar het is de vraag of het op tijd is geweest. Voorheen tjokvolle tribunes zijn vaak nog maar half gevuld en de wedstrijden behoren niet langer tot de best bekeken televisieprogramma’s. Ook sponsoren trekken zich terug.

Ironisch genoeg zijn het de niet-Japanners die de Japanse sport momenteel glans geven. De hoogst haalbare rang in de sport, die van ­yokozuna, is momenteel alleen weggelegd voor twee Mongolen. En de worstelaar waar het luidst voor gegild wordt, is een atletisch gebouwde Tsjech, die veel zwaarder gebouwde ­tegenstanders toch vaak weet te verslaan. Natuurlijk zijn er ­puriteinen die vinden dat het ‘oerkarakter’ van de sport door buitenlandse deelname bezoedeld wordt. Maar de meeste liefhebbers zijn maar wat blij dat de buitenlandse worstelaars sumo ­vooralsnog van de ondergang lijken te redden.