Californisch energiebedrijf gaat ‘failliet’ door bosbranden

Los Angeles – ‘We zullen er alles aan doen om het vertrouwen van het publiek weer terug te winnen. We richten ons op de toekomst maar zullen de lessen van het verleden nooit vergeten.’ Met deze verklaring beloofde Pacific Gas and Electric (PG&E) – de grootste energieleverancier in Californië – in 2016 beterschap. Kort daarvoor veroordeelde de rechtbank het bedrijf tot de betaling van miljarden aan schadeclaims voor de slachtoffers en nabestaanden van een gasexplosie in 2010 in een voorstad van San Francisco. De ramp kostte acht mensen het leven en blies een wijk aan gruzelementen.

PG&E is een trage leerling; terwijl de claims uit 2010 nog worden afbetaald, is het aansprakelijk gesteld voor 17 van de 21 natuurbranden in Californië in 2017. Ook wordt onderzocht of gebrekkig materieel en nalatigheid de verwoestende branden van dit najaar veroorzaakten.

Met tientallen miljarden aan schadeclaims en een mogelijke aanklacht voor moord in het vooruitzicht vroeg PG&E in januari faillissement aan. ‘Dit is de enige manier om bewoners van energie te blijven voorzien en ondertussen te reorganiseren’, meldde het bedrijf. Politici, actiegroepen en investeerders in het bedrijf zeggen dat het faillissement onnodig is en een truc om onder betalingen uit te komen. Ze worden gesteund door het oordeel van de Californische toezichthouder dat er bij de energieleverancier een ‘bedrijfscultuur van winst boven veiligheid’ geldt.

Zolang het faillissement van kracht is, kunnen belanghebbenden fluiten naar hun schadevergoeding. Ondertussen vrezen maatschappelijke organisaties een forse verhoging van de energierekening om de kas van PG&E te spekken. Andere partijen zien een gevaar voor de klimaatdoelstellingen van Californië. Het faillissement stelt PG&E vrij van de vastgestelde financiële bijdrage door energieleveranciers aan die doelstellingen.

Het faillissement levert zo een complexe puzzel van belangen op: het licht moet blijven branden, de klimaatdoelstellingen van de Golden State moeten onaangetast blijven, de energie betaalbaar blijven en de veiligheidsstandaarden voor het energienetwerk verbeterd worden. Het wordt een kluif voor de faillissementsrechter om dat proces, onder grote belangstelling, in goede banen te leiden. De voorspelling is dan ook dat het maanden kan duren voor er een goedgekeurd faillissementsplan ligt en dat de rekening daarmee bij de bewoners terechtkomt. Terwijl iedereen ondertussen vecht om zijn deel blijft de veiligheid van het Californische elektriciteitsnet zwaar onder de maat. Zolang dat niet fundamenteel wordt gerepareerd, verliest iedereen.