New Delhi – De sfeer was goedgeluimd op Jantar Mantar, Delhi’s iconische protestplek. Maar de boodschap die zondagmiddag was grimmig. Op video’s die al snel viraal gingen op sociale media is te zien en te horen hoe de groep mannen, hun vuisten gebald, moslims ‘varkens’ noemen die ‘uitgeroeid’ moeten worden. ‘Wanneer moslims worden gedood, zullen ze de naam van (hindoegod) Ram zingen!’ joelt de menigte. ‘Jai shri Ram’ – Heil Ram.

De organisator van het protest, een lokale politicus van premier Narendra Modi’s hindoe-nationalistische Bharatiya Janata Partij (bjp), zei achteraf dat het een misverstand betrof. Zíjn protest was gericht tegen ‘koloniale wetten’ waar India zich volgens de politicus en advocaat van moet ontdoen. Met eventuele anti-moslimslogans die er waren geroepen had hij niets te maken, dat was vast gebeurd toen hij al weg was.

Daags erna werd de bjp’er alsnog opgepakt, evenals vijf andere aanwezigen die de politie via de gedeelde filmpjes wist te achterhalen. De vraag waarom ze die dag zelf niet hadden ingegrepen, bleef onbeantwoord. Hoe het protest überhaupt kon plaatsvinden op een van de strengst beveiligde plekken van de hoofdstad – want nabij het parlement – ook. Toestemming hiervoor was namelijk geweigerd.

Voor de moslims in Delhi haalde het protest nauwelijks geheelde wonden open. Een jaar geleden gingen gemengde wijken in het noordoosten van de stad in vlammen op tijdens hevige rellen tussen hindoes en moslims. Het was de dodelijke climax na weken waarin spanningen rond een nieuwe burgerschapswet hoog opliepen. In felle speeches van bjp-politici werden tegenstanders van de wet, velen moslim, voor verraders uitgemaakt.

Ook toen was kritiek op de rol van Delhi’s politiemacht, die direct onder de minister van Binnenlandse Zaken valt. Foto’s en video’s legden vast hoe sommige agenten hindoe-relschoppers opjutten, zelf stenen naar moslims gooiden en – in het meest controversiële voorval – moslimmannen die gewond op de grond lagen dwongen het volkslied te zingen. De politie zegt tot op heden de betrokken agenten niet te hebben kunnen identificeren.

Met het oog op de nieuwste controverse lijkt de politie met de oppakken van de bjp-politicus en enkele andere aanwezigen de schade te willen beperken. Een tegendemonstratie van linkse studentenorganisaties op dezelfde plek werd dinsdag desalniettemin meteen opgebroken en de aanwezigen werden in bussen naar het bureau afgevoerd. Ze hadden geen toestemming voor hun protest gevraagd, verklaarde een politiewoordvoerder.