De omweg van Ayaan

Londen - Het Engelse geschiedenisonderwijs draait grotendeels om de drie H’s: Hastings, Henry VIII en Hitler. Daarnaast krijgen scholieren herhaaldelijk te horen hoe verderfelijk het Britse Wereldrijk was. In plaats van een postmoderne potpourri moet geschiedenis in de ogen van minister van Onderwijs Michael Gove weer een lineair verhaal worden, eentje bovendien waar leerlingen niet langer een politiek correct schuldgevoel aan overhouden. Om dit te bereiken heeft hij de conservatieve historici Niall Ferguson, Andrew Roberts en Simon Sebag-Montefiore gevraagd te helpen bij het opstellen van een nieuw curriculum.
Het is niet voor het eerst dat een onderwijsminister bekende historici inhuurt. Onder Labour gold de invloed van Eric Hobsbawm, wat zich vertaalde in een op z'n zachtst gezegd sceptische kijk op de kolonialistische avonturen van de Britten. Deze Stalin-apologeet maakt nu plaats voor een Stalin-deskundige, in de persoon van Sebag-Montefiore. De 45-jarige historicus stamt uit een familie van uit Litouwen gevluchte Sefardische joden, die onder meer geld hadden verdiend dankzij voorkennis bij de Slag bij Waterloo. Na te hebben gestudeerd op het Conville & Gaius College in Cambridge maakte hij furore als schrijvend historicus, die prijzen won met de boeken Stalin: The Court of the Red Tsar en Young Stalin. Sebag-Montefiore mag prins Charles en David Cameron tot zijn vriendenkring rekenen.
Het genoemde college bracht ook Andrew Roberts voort, auteur van boeken over de Slag bij Waterloo, over de laat-Victoriaanse premier Salisbury en over de leiderschapskwaliteiten van zowel Hitler als Stalin. Met zijn boek A History of the English-Speaking Peoples Since 1900 zorgde Roberts voor opschudding daar hij onder meer de Britse slachtpartij bij Amritsar en de aanleg van concentratiekampen tijdens de Boerenoorlog zou goedpraten. Het bleek het favoriete boek te zijn van George W. Bush, een van de vele politieke vrienden van Roberts, wiens huis vol hangt met ingelijste foto’s van Margaret Thatcher. Hij is eveneens een vriend van Cameron, wiens tegenwoordigheid van geest hem ooit redde toen een giftige kwal hem in de Middellandse Zee aanviel.
Ferguson op zijn beurt heeft faam gemaakt met Empire: How Britain Made the Modern World. In dit boek, waar een televisieserie op gebaseerd is, beweert de Schot dat het kolonialisme ook voordelen had, die uiteindelijk belangrijker zouden zijn geweest dan de nadelen. Net als zijn twee collega’s mengt Ferguson zich graag in de high society van Londen en New York. Tijdens een van de feesten ontmoette hij Ayaan Hirsi Ali, voor wie hij zijn vrouw verlaten heeft. Wellicht komt Ayaans visie op de geschiedenis van de islam via een omweg terecht in de Britse klaslokalen.