Paramaribo – Als een klein kind zit Mellisa Seenacherry-Santokhi in een winkelmandje dat wordt voortgestuwd door haar echtgenoot, de president van Suriname. Nukkig wijst ze naar de borden in de supermarkt. Daarop staan functietitels in plaats van producten geschreven. Het zweet staat op het voorhoofd van president Chandrikapersad Santokhi, die zich verstopt achter het winkelmandje.

Deze cartoon is een van de vele spotprenten die vorige maand viraal gingen toen bekend werd dat Seenacherry benoemd was als ‘fungerend algemeen directeur’ van het Kabinet van de President, haar man. Seenacherry trouwde op 19 juli 2020 met Santokhi, drie dagen nadat hij was benoemd tot nieuwe president van Suriname. Nu is ze zowel first lady van Suriname, advocaat bij het Hof van Justitie, lid van de raad van commissarissen van Staatsolie en directeur van het presidentieel kabinet. Eind juli werd Seenacherry ook benoemd tot vicevoorzitter van een presidentiële commissie. Deze benoeming werd twee maanden later ‘op eigen verzoek’ teruggedraaid, ‘gezien de toegenomen werkdruk van de first lady’, aldus het persbericht van de regering.

President Santokhi heeft in het verleden veel kritiek geleverd op het nepotismebeleid van zijn voorganger Desi Bouterse. Bouterse had onder anderen zijn dochter Peggy aangesteld in zijn kabinet. Het nepotisme van Santokhi is echter volgens dagblad De Ware Tijd ‘vele malen erger’. Met Seenacherry als fungerend algemeen directeur verloopt de communicatie met de president nu via zijn vrouw. Voor haar benoeming als lid van de raad van commissarissen van Staatsolie moest Santokhi zelfs de regels veranderen. Volgens de statuten van de Surinaamse oliemaatschappij was zijn 39-jarige vrouw te jong om in de raad te zetelen. De statuten werden gewijzigd, waardoor Seenacherry kon blijven.

De dominante rol van de first lady komt voor velen onverwacht. Richano, de zoon van Santokhi uit een vorig huwelijk, heeft zich sterk uitgelaten over het gedrag van zijn nieuwe stiefmoeder. Hij vreest voor de reputatie van de president. In een gelekt spraakbericht vraagt hij zich af waar het rechtvaardigheidsgevoel van zijn vader is gebleven: ‘Als man kun je toch niet toelaten dat die vrouw je chanteert?’

Als reactie op de kritiek wijst Santokhi steeds op de ‘deskundigheid en competenties’ van zijn vrouw, die alle functies volgens hem ‘onbezoldigd’ uitvoert. Het is een te kleine troost voor te veel Surinamers, die teleurgesteld zijn in hun nieuwe president. Per 1 november is bovendien Santokhi’s dochter Shanylla ook in dienst gesteld op het kabinet.