‘The Great Silence’, Ted Chiang

De wezens rondom ons

Terwijl de mens het heelal afspeurt naar buitenaards leven sterven allerlei levenssoorten op aarde geruisloos uit. Dat is het onderwerp van het korte verhaal The Great Silence van de Amerikaanse sci-fi-schrijver Ted Chiang.

Ted Chiang schrijft de helft van het jaar gebruiksaanwijzingen voor software en de andere helft werkt hij aan zijn korte verhalen. Sinds zijn debuut in 1990 heeft hij zo’n vijftien verhalen en novellen gepubliceerd. Ondanks, of dankzij, dat beperkte aantal is zijn werk met alle grote sci-fi-prijzen bekroond. Chiang is bekend geworden met de film Arrival, die is gebaseerd op een ander verhaal van hem, Story of Your Life. Behalve het uiterlijk van de aliens – een soort langgerekte octopussen met de vloeiende omtrek van inkt in water – doet de verfilming weinig recht aan het verhaal over een linguïste die door het leren van de taal van de buitenaardse wezens een nieuw tijdsbesef ontwikkelt.

In The Great Silence vertelt een Puerto Ricaanse papegaai in elegante en afgemeten zinnen over de relatie van zijn soort tot de mensheid. De mensheid zoekt met kostbare apparatuur het heelal af naar tekens van intelligent leven, maar is niet bereid of in staat om ook te proberen te communiceren met de wezens rondom hem, op aarde. Een van de theorieën over de ‘Grote Stilte’ van het heelal is dat de intelligente levenssoorten in de ruimte zich stilhouden uit angst voor vijandige invasies. Ook vertelt de papegaai over zijn beroemdste soortgenoot, Alex. De menselijke onderzoekster Irene Pepperberg bestudeerde Alex dertig jaar en ontdekte dat hij in staat was concepten als vorm en kleur te begrijpen, maar de wetenschappelijke gemeenschap was sceptisch over haar onderzoeksresultaten. De papegaai stierf jong en de avond voor zijn dood zei hij tegen zijn verzorgster: ‘You be good. I love you.’ En dat is ook de boodschap van de verteller aan de mensheid, want hij bewondert hun verbeeldingsvermogen en mythes en is ervan overtuigd dat ze hun medebewoners op aarde niet uit kwaadaardigheid hebben uitgeroeid, ‘slechts’ uit gebrek aan aandacht.


The Great Silence is online vrij toegankelijk: http://supercommunity.e-flux.com/texts/the-great-silence/