Dure Britse gemeentemanagers

Londen - De bewoners van Somerset ontvingen vorige maand een somber schrijven over bezuinigingen op bibliotheken, ouderenzorg en andere gemeentelijke diensten. Uiteraard lag de schuld daarvan bij de regering in Londen. Tot de verontruste ondertekenaars, allen Liberaal-Democraat, behoorde Tim Carroll, leider van het graafschap in kwestie. Kort daarop bleek dat deze Carroll afgelopen jaar liefst 1,3 miljoen pond heeft uitgegeven aan salarispakketten voor drie bestuurders. Dat gebeurt niet alleen in Somerset. Britse gemeenten zijn de laatste jaren veranderd in miniatuurrepublieken of, treffender, mini-multinationals. Leiders noemen zich chief executive officers, presideren over een waar kabinet en hebben te maken met een gemeenteraad vol goedbeloonde volksvertegenwoordigers. Ze beschikken over een grote afdeling communicatie die wekelijks of maandelijks propagandakranten verspreidt. Dat deze zogeheten Council Pravda’s de plaatselijke onafhankelijke pers vernietigen wordt gezien als een welkom neveneffect.

Geld is sowieso nooit een zorg als het gaat om frivoliteiten. North Tyneside geeft elk jaar 45.000 pond uit aan een ‘ethics and spirituality consultant’, Birmingham stuurde een 'business transformation director’ op een geheel verzorgde reis naar Nieuw-Zeeland om daar een lezing van een half uur te geven en Newham, de armste deelgemeente van Londen, huist sinds kort in een vijfsterrenkantoor waar bestuurders, in de woorden van staatssecretaris Bob Neill, ’[are] living the ultimate champagne socialist lifestyle’. De 'CEO’ van Newham, voormalig vakbondsman Joe Duckworth, krijgt een hoger salaris dan Barack Obama.

Sinds 1997 is het middenmanagement enorm gegroeid. Toen had een gemeente gemiddeld zeven managers in dienst die meer dan een halve ton verdienen. Nu is dat ruim tachtig. Echter, in plaats van daar te bezuinigen kiezen gemeenten ervoor om geld weg te halen in het onderwijs, de vuilophaal en het wegenonderhoud. Gemeentebestuurders lijken zich te groot te voelen voor deze basale taken. Toen het vuil van Exeter zich rond de feestdagen ophoopte door lange vakanties en slecht weer, zei de socialistische gemeentebaas Peter Edwards dat straten vol vuilniszakken 'not a major problem’ zijn. En dat terwijl de gemeentelijke belasting er gemiddeld 1432 pond per jaar bedraagt.

Door te bezuinigen op zaken die voor de burger van belang zijn, spelen nogal wat gemeenten een politiek spel, in de vorm van oppositie tegen de Conservatief-Liberale regering. Daarbij vinden ze de Conservatieve minister Eric Pickles op hun weg, een gezette, nietsontziende en binnen zijn partij uiterst populaire rouwdouwer uit Yorkshire. Hij heeft besloten om de salarissen van alle ambtenaren die meer dan 58.000 pond verdienen openbaar te maken. Zo kon heel Engeland zien dat de directeur well-being van de gemeente Somerset in 2010, voor zijn eigen welstand, 308.000 pond meekreeg.