Prades – ‘Hij heeft een enorm empathisch vermogen en een feilloos geheugen; op de zaterdagmarkt of in de kerk, hij praat met iedereen.’ Podologe Gaëlle Sabattier heeft goede herinneringen aan Jean Castex die vorig jaar van burgemeester van Prades, een stadje in de Pyrénées-Orientales, promoveerde tot premier van Frankrijk. Castex (1965) won de laatste gemeenteraadsverkiezingen in Prades met 75 procent van de stemmen, maar was tijdens zijn burgemeesterschap vanaf 2010 al vooral werkzaam in Parijs voor voormalig president Sarkozy. Daarna was hij toezichthouder bij het comité dat de Olympische Spelen voor Parijs binnenhaalde en leidde hij het afbouwen van de coronamaatregelen na de eerste lockdown.

Intussen deed hij ook veel voor Prades, vervolgt Sabattier. ‘Een aantal verpauperde woningen die veel te duur werden verhuurd, kocht de gemeente op om na renovatie tegen een redelijke huurprijs aan te bieden. En mede door de bouw van een gloednieuwe groepspraktijk is het tekort aan huisartsen in onze regio opgelost.’

Castex werkte voor Les Républicains en nu voor president Macron maar noemt zich gaulliste social: ‘Ik zet me in voor het dagelijks leven van de mensen.’ Macron zag vorig jaar tijdens de reshuffle van zijn kabinet in Castex de juiste man voor het premierschap. Hij kreeg met zijn eenvoudig taalgebruik, inlevingsvermogen en zuidelijk accent tot taak de boze, achtergestelde provincie te verzoenen met Parijs. Anders dan zijn voorganger Édouard Philippe, die populairder dreigde te worden dan Macron en onlangs zijn eigen partij oprichtte, koestert Castex zulke ambities niet: ‘Ik bekommer me om de toestand van het land, waar ik verantwoordelijk voor ben.’

Met de uitspraak ‘Eens een burgemeester, altijd een burgemeester’ verklaart hij zijn vrijwel dagelijkse werkbezoeken in de provincie, waar hij nu de prijsverhoging van gas- en elektriciteit moet uitleggen. Geen extra verhogingen tot begin volgend jaar – lees: de presidentsverkiezingen – plus een extra tegemoetkoming van honderd euro voor de laagste inkomens, belooft hij. Toch kan ook de ‘minister zonder vijanden’ zich plooiend naar het macronisme ‘vooralsnog’ niets doen aan de fors gestegen benzineprijzen. Daarmee is de weg vrij voor de terugkeer van de woede van de gele hesjes van twee jaar geleden over de verhoging van de dieselprijs. Afgelopen zaterdag moest Castex lijdzaam toezien hoe in verschillende Franse provinciesteden de eerste gele hesjes opnieuw de rotondes bezetten.