Gat in de markt, of beter: in de Engelse grond

Londen - In Londen is een goudmijn ontdekt. The Old London Underground Company gaat tientallen ongebruikte metrostations, tunnels en schuilkelders laten ombouwen tot musea, nachtclubs, conferentieruimten, restaurants en toeristische attracties, waaronder een Britse versie van Madurodam. De behoudende bazen van het Londense transportbedrijf zagen er niets in, maar de stemmen van het ministerie van Defensie en burgemeester Boris Johnson bleken zwaarder te wegen.
Ajit Chambers had genoeg van het bestaan als bankier en zocht naar iets spannenders. Dat vond de 38-jarige ruim twee jaar geleden in de boekwinkel van de Royal Geographical Society. Hij stuitte op een vergeelde metrokaart. Dat bracht zijn gedachten op een verlaten wereld onder de grond, waar vroeger reizigers met bolhoeden uitstapten, burgers dekking zochten voor de Luftwaffe, vrouwen werkten in munitiefabrieken, Winston Churchill met zijn generaals vergaderde en de inlichtingendienst kantoor hield. Het idee om deze ruimten een nieuw leven te geven beschouwde hij als een gat in de markt, of beter, een gat in de grond.
Zijn tactiek was niet om toestemming te vragen maar gewoon brutaalweg te beginnen met lobbyen. De muur van zijn huiskamer annex kantoor hangt vol met visitekaartjes van multinationals, politici, bankiers, zangeressen tot en met taxichauffeurs. Primair doel was Boris Johnson, die hij tijdens openbare gelegenheden of voor de deur van het stadhuis ‘overviel’ met zijn voorstellen. De burgemeester bleek het 'een briljant idee’ te vinden, zolang het maar geen belastinggeld kost. 'Ik garandeerde hem dat Londen hiermee geld gaat verdienen’, zegt Chambers.
Hij vond investeerders. Daarbij speelde niet alleen media-aandacht een rol, maar ook toeval. Twee weken geleden kwam hij via gesprekken in de kroeg in contact met de Amerikaanse Wall Street-tycoon John Soane III, die tien miljoen heeft toegezegd. Als reserve heeft hij Arabisch geld achter de hand. Cruciaal was een telefoontje van het ministerie van Defensie, dat een gebouw bezit boven het in 1934 gesloten Brompton Road Station nabij Harrods. Er werd snel zaken gedaan, in een mist van sigarenrook.
Brompton Road, waar Rudolf Hess na zijn arrestatie werd verhoord, gaat nog voor de Spelen open voor toeristen. En op het dak van het defensiegebouw komt een herenclub. Aan het nachtclubproject werkt een manager van Amy Winehouse mee en zelf wil Chambers nauw betrokken zijn bij een bankiersmuseum. 'In het begin lachten mensen me uit’, zegt hij, 'maar nu ik topbestuurders van het Crossrail-project en EasyJet in mijn team heb, word ik serieuzer genomen. Weet je, als Boris Johnson slim is, gaat hij na de Olympische Spelen dit project luidkeels omarmen en gebruiken in zijn campagne voor het premierschap.’