Gevaarlijk eiland

Londen - De burcht van Carlisle, gelegen aan het westelijke uiteinde van Hadrian’s Wall, heeft in de afgelopen 917 jaar tijd al heel wat bloedvergieten meegemaakt, vooral bij de veldslagen tussen de Engelsen en de Schotten, alsmede tijdens de burgeroorlog halverwege de zeventiende eeuw waarbij Cromwells troepen het fort maandenlang belegerden. Anno 2010 hebben de huidige eigenaren, English Heritage, eindelijk iets gevonden dat te gevaarlijk is: het maaien van het gras. Op advies van health & safety-ambtenaren laten de tuinmannen het gras met rust omdat het maaien op de glooiende helling te veel risico’s met zich meebrengt.
Het bericht staat niet op zich. In het dorpje Thruxton mag een veertienjarige scholier een openbaar grasveldje niet meer maaien. Een maaiverbod is eveneens opgelegd aan de 67-jarige oorlogsveteraan Derek Evans, die vrijwillig het gras onderhield op het kerkhof van Cannock Chase, waar zijn moeder begraven ligt.
Een andere veiligheidsmanie is het asfalteren van natuurmonumenten. Zo balen inwoners van Norwich ervan dat middeleeuwse keien op Elm Hill zijn vervangen door asfalt. Waar de ‘Nightmare on Elm Hill’ in Norwich het werk was van energieboer EDF, daar is het in Exmoor Rijkswaterstaat dat de eeuwenoude, en bij regenval glibberige, Stone Lane heeft overgoten met vijfhonderd ton asfalt. Ambtenaren in Derbyshire hebben op hun beurt de Stepping Stones over de rivier de Dove, die er al sinds het Bronzen Tijdperk liggen, vierkant en glad laten maken zodat bezoekers niet in het water kunnen vallen.
Dagelijks wemelt het in de Engelse kranten van zulke verhalen, variërend van een man die niet meer met een uil op zijn schouder door Plymouth mag lopen tot een echtpaar dat bij een cricketwedstrijd van Glamorgan in Colwyn Bay wegens een overijverig gehandhaafd 'bestekverbod’ geen lepels mee mocht nemen om de yoghurt op te eten. Bij steeds meer Engelsen roept dit soort taferelen ergernis op. Nadat de 68-jarige Linda Martin van de gemeente Wilton te horen had gekregen dat ze geen bloemenmanden op mocht hangen in haar straat, vroeg ze zich af of er nog iets komt van de 'Big Society’, de gemeenschapsgeest waar David Cameron het graag over heeft.
De premier heeft oud-minister David Young inmiddels opgedragen om te zien hoe de overheid de obsessie met gezondheid en veiligheid kan verminderen. Cameron hoopt op minder regels en een mentaliteitsverandering. De kern van het probleem zijn echter letselschadeadvocaten die op 'no win, no fee’-basis aanklagen en wereldvreemde rechters die absurde claims honoreren, zoals een schadevergoeding van een halve ton aan een vrouw die om twee uur ’s nachts in de slotgracht van Carlisle Castle terecht was gekomen.