Thessaloniki – ‘De politie zegt ons te willen beschermen, maar ze zijn hier juist om ons te onderdrukken.’ De 21-jarige Sofia staat op een plein van de Aristoteles Universiteit in Thessaloniki. Hier hebben tweeduizend studenten zich verzameld om te protesteren tegen een nieuwe wet die de politie toestaat om permanent aanwezig te zijn op universiteiten. Een gevoelig onderwerp in Griekenland, waar de studentenprotesten van 1973 het einde van de militaire junta inleidden. Daarna werden universiteiten een vrijplaats voor protest; de politie mocht alleen ingrijpen met toestemming van de rector.

Maar nu krijgen agenten vrij spel. De rechts-conservatieve regering van premier Kyrios Mitsotakis heeft naar eigen zeggen de nieuwe wet ingevoerd om studenten te beschermen tegen bendes en drugdealers, die vooral in Athene de campussen onveilig maken. Doelwit zijn ook ‘extreme politieke bewegingen’: communisten en anarchisten. Vorig jaar hielden anarchisten een rector in zijn eigen kantoor in Athene gevangen. Hij werd gedwongen een bord omhoog te houden met de tekst ‘solidariteit met krakers’. Zijn kantoor werd beklad met graffiti.

Toch zijn de protesterende studenten vooral bang voor de politie. Langzaam vormen ze een stoet; aan de buitenkant staan jonge mannen, bewapend met stokken en rode vlaggen. Sommigen hebben motorhelmen op en ook staat er een bak met gasmaskers klaar. ‘We weten dat we de politie niet aankunnen, maar we kunnen ons tenminste proberen te beschermen’, zegt de 31-jarige PhD-student Georgios terwijl de stoet langzaam de Egnatiastraat op loopt, de slagader van de stad. In de verte nadert een gepantserde bus van de oproerpolitie.

Sinds februari vinden deze protesten in Thessaloniki wekelijks plaats. Vorige week werd een student op de grond gewerkt door de politie en in elkaar geslagen. Een professor – een oudere vrouw – probeerde hem tevergeefs te beschermen. De politie gebruikte traangas en schokgranaten tegen de vreedzame demonstranten. 31 studenten werden gearresteerd en een dag lang vastgehouden. Ze moesten het negen uur lang doen zonder voedsel. ‘De politie probeerde ons te intimideren en ik ben bang dat het ze is gelukt. Als ik nu een politieman zie, ren ik het liefst zo hard mogelijk weg’, zegt Maria, een van de gearresteerden.

Hoewel de groep nu een uur lang de drukste straat van Thessaloniki blokkeert, grijpt de politie ditmaal niet in. Wél gooit een demonstrant op het einde een molotovcocktail. ‘Elke donderdag staan we hier weer’, vertelt Maria. ‘We blijven protesteren tot de wet wordt teruggedraaid.’