Lesley Nneka Arimah

Hoe aan de juiste kant te blijven

In haar debuutbundel, met twaalf korte verhalen schetst de Nigeriaans-Engelse schrijfster levens waarin het ongeluk nooit ver weg is. Zijn de hoofdspersonen in staat hun lot te keren?

Wat zou je doen als je dode moeder plotseling terug is? Terwijl Uche een bed koopt met haar vader – ze heeft hem gevraagd om mee te betalen al is ze daar eigenlijk te oud voor – verschijnt haar moeder in de beddenzaak. Ze lijkt weggelopen uit de foto die haar vader op z’n nachtkastje heeft staan, een foto die is genomen in 1982, nog in Nigeria. Ze draagt een fleurige jurk en haar contouren hebben de rode gloed van kleurenfoto’s die te lang in de zon hebben gestaan. In de verhalen van de jonge Nigeriaans-Engelse schrijfster Lesley Nneka Arimah worden meisjes moeizaam volwassen. Ze stellen hun familie teleur en zijn teleurgesteld in zichzelf en het leven. De zus en vader van Uche in het verhaal ‘Second Chances’ zijn dolblij hun dode geliefde terug te hebben – hoe kort ook. Maar de vertelster kan alleen maar denken aan het laatste gesprek dat ze had met haar moeder. Dat was een ruzie waarin de moeder haar een grote teleurstelling noemde.

Arimahs debuutbundel What it Means When a Man Falls from the Sky is een verzameling kunststukjes. Zonder veel inleiding begint elk verhaal midden in het leven van een nieuw hoofdpersoon, met ieder hun eigen wensen, gebreken en verlangens. Die verlangens worden overigens zelden vervuld. De jonge vrouwen en meisjes in dit boek missen allemaal iets; een moeder, vader, een plek waar ze zich thuis voelen of een beetje geluk.

Medium lesley nneka arimah official
Crossing Border © In de verhalen van Lesley Nneka Arimah worden meisjes moeizaam volwassen

Ogechi, hoofdpersoon in ‘Who Will Greet You at Home’ wil koste wat het kost een kind. In haar wereld worden kinderen gemaakt met wat voorhanden is; modder, klei stro, papier en heel chique baby’s zelfs van porselein. Door een zegening van de moeder komen de kinderen tot leven. Ogechi wil niet een armoedig, praktisch kind van klei en stro dat haar hele leven zal sloven. Haar moeder vindt dat ze het te hoog in haar bol heeft en weigert haar de zegening te geven. Daarom steekt Ogechi zich in de schulden bij een gewiekste ondernemer – kapster, woekeraarster en heks – die zegeningen verkoopt. Maar zoals gebruikelijk in sprookjes, is het niet verstandig iets al te graag te willen.

Facebook gelooft niet dat Glorybetogod een echte naam is

Een door roddel vernielde reputatie, armoede of een fataal ongeluk zijn nooit ver weg in deze verhalen. De meeste personages zijn bezig met een wanhopige strijd om aan de juiste kant, van het geluk, te blijven; sommigen in Nigeria, anderen als immigranten in Engeland en de VS.

Glorybetogod Ngozi Akunyili is volgens haar grootvader onder een kwaad gesternte geboren. Zelfs haar naam pakt niet uit zoals haar ouders bedoelden; Facebook gelooft niet dat Glorybetogod een echte naam is en daarom heeft ze tijdelijk geen toegang tot haar account. Op Facebook houdt ze met strategische foto’s, halve waarheden en volledige leugens de schijn op van een succesvolle carrière in de reclamewereld, terwijl ze eigenlijk een gesjeesde rechtenstudente en wrokkige callcentermedewerkster is. Op een goede dag verschijnt daar de geslaagde Thomas. Ze weet direct dat hij ook Nigeriaan is en het aftasten begint; wat doet hij in het callcenter, uit wat voor familie komt hij en hoe zal Glory liggen bij de schoonfamilie? Al snel blijkt Glory niet de enige te zijn die haar leven mooier of anders voordoet dan het is. De vraag is of ze in staat zal zijn haar lot ten goede te keren.

De verhalen in What it Means When a Man Falls from the Sky spelen zich af op drie continenten, maar de cultuur en recente geschiedenis van Nigeria vormen de volstrekt vanzelfsprekende achtergrond. Hoewel de toon van de verhalen afstandelijk is, slaat de schrijfster een enkele keer wat ver door in de ellende die ze verzint voor haar personages.

Het zijn juist de verhalen waar het alledaagse en fantastische moeiteloos samenkomen – zoals obsessief facebooken en geboren worden onder een kwaad gesternte, of een dode moeder die goedgehumeurd in de beddenzaak verschijnt – die het meest treffen.


Op vrijdag 3 november deelt Lesley Nneka Arimah het podium met Annelies Verbeke (in het Koorenhuis). Zij worden geïnterviewd door Roos van Rijswijk. Op zaterdag 4 november staat Lesley Nneka Arimah solo op het podium (Het Paard, het Koorenhuis)