Londen – Wanneer ik over de Lower Road van Greenwich richting Tower Bridge fiets, voel ik me bijna schuldig. Het nieuwe fietspad, dat deel uitmaakt van de National Cycle Route 4, is ongeveer even breed als de twee rijstroken die de auto’s en bussen tot hun beschikking hebben. En zeker buiten de spitsuren hebben ik en mijn 35 jaar oude Gazelle vaak het rijk alleen, afgezien van de elektrische steppers die me inhalen. Geen wonder dat automobilisten soms met een jaloerse of afkeurende blik mijn kant op kijken.

Gemotoriseerd Engeland is toch al in mineur sinds de Conservatieve regering de Highway Code heeft aangepast. De nieuwe verkeersregels zijn gebaseerd op een wisseling van de macht in het verkeer. Fietsers zijn naar de tweede plek gepromoveerd, achter de voetganger, maar vóór de ruiter, de motorrijder, de automobilist en de vrachtwagenchauffeur. Automobilisten zijn nu verantwoordelijk voor de veiligheid van de fietsers, alleen nog niet, zoals in Nederland, in juridische zin.

Fietsers mogen voortaan naast elkaar fietsen. Sterker, tweewielers worden aangeraden om op smalle wegen in het midden te gaan rijden zodat ze niet door de steeds breder wordende auto’s van de weg worden gereden tijdens het inhalen. Deze regel is handig voor groepen toerfietsers, al zullen ze er niet geliefder op worden. Nu al zorgen de ‘Wiggins-wannabees’ voor ergernis wanneer ze met grote snelheden de zondagsrust verstoren in dorpjes als Biggin Hill, Badger en Great Budworth.

Van automobilisten wordt voortaan verwacht dat ze fietsers voorrang geven bij het links afslaan. Nu is het vaak zo dat bestuurders menen dat ze voorrang hebben zodra ze hun richtingaanwijzer aanklikken, als ze dat al doen. Tevens krijgen automobilisten het dringende advies om de deur met de rechterhand te openen. Deze Dutch Reach moet ze ertoe dwingen om achterom te kijken of er geen fietsers aankomen. Openslaande deuren vormen een groot gevaar.

De veranderingen vallen slecht bij de Alliance of British Drivers, Motorcycle Action Group en lezers van The Daily Mail, die willen dat fietsers eerst maar eens een verzekering afsluiten, nummerplaten installeren en wegenbelasting gaan betalen. Wanneer ik het einde van Route 4 bereik en Tower Bridge oversteek, kan ik me iets voorstellen bij de frustratie. In The City, het zakencentrum, zijn tijdens de coronacrisis brede, amper gebruikte voetpaden aangelegd, waar vroeger ruimte was om te fietsen. Daarmee zijn de fietsers onder de bus gegooid. Bijna letterlijk.