Dakar – Hij was ‘vastbesloten waardig te sterven’. In een statement op Facebook was de opgepakte Senegalese onderzoeksjournalist Pape Alé Niang helder. Zelfs al moest hij het met de dood bekopen, hij zou zijn hongerstaking – drie weken eerder begonnen – blijven volhouden. Hij liet zich niet ‘het zwijgen opleggen’ door de Senegalese autoriteiten.

Zover hoefde het niet te komen. Vorige week beval de rechter dat Niang, die ervan wordt beschuldigd vertrouwelijke informatie te hebben gedeeld over een prominente strafzaak, voorlopig op vrije voeten moet komen. Dit na weken van aanhoudende protesten van Senegalese journalisten en kritiek van organisaties als Reporters Without Borders en een speciaal gezant van de VN. Zij eisten Niangs onmiddellijke vrijlating.

Voor Senegalese journalisten is de arrestatie van hun kritische collega een omineus teken. Hoewel president Macky Sall eerder beloofde dat onder zijn bewind journalisten ‘geen enkel risico’ zouden lopen, is de praktijk anders. Zo zakte Senegal het afgelopen jaar van nummer 49 naar nummer 73 op de wereldranglijst voor persvrijheid.

Ook elders in West-Afrika staan journalisten onder druk. Neem Mali, waar militairen het na twee opeenvolgende staatsgrepen voor het zeggen hebben. Of Togo, waar dezelfde dynastie met hulp van het leger al decennia regeert. Voor Sall, die graag prat gaat op Senegals reputatie als ‘democratisch baken’ in de regio, werd de situatie rondom Niang met de dag pijnlijker. Vooral met de toenemende kritiek vanuit het buitenland.

Toch leken de autoriteiten niet van plan toe te geven. Er stond te veel op het spel. Niang, hoofd van de website Dakar Matin, werd in november opgepakt nadat hij op zijn YouTube-kanaal was ingegaan op de strafzaak die loopt tegen Ousmane Sonko. Deze onder jonge Senegalezen zeer populaire oppositiepoliticus geldt als een belangrijke kanshebber bij de presidentsverkiezingen volgend jaar. Tenzij hij wordt veroordeeld.

Sonko raakte vorig jaar in opspraak toen een medewerkster van een massagesalon hem beschuldigde van verkrachting. Hij ontkent en noemt de zaak politiek gemotiveerd. Niang publiceerde informatie uit het politiedossier. Daaruit zou onder meer blijken dat met het proces-verbaal is gerommeld. Daags erna werd Niang zelf opgepakt.

De behandeling van zijn zaak mag de volgens zijn advocaten ernstig verzwakte Niang nu alsnog in vrijheid afwachten.