Kunstenaars tegen de New Yorkse politie

New York – Of de demonstranten er ‘de menselijkheid in mensen’ mee wakker schudden, werd niet helemaal duidelijk.

Maar toen de tientallen activisten van de Black Lives Matter-beweging plots gelijktijdig ter aarde stortten voor een die-in, hadden ze in ieder geval de aandacht van het publiek op de laatste dag van de Armory Show, New Yorks grootste kunstbeurs.

De demonstratie werd uitgevoerd door Artists for Justice, een collectief van beeldend kunstenaars dat in januari werd opgericht, niet lang nadat een grand jury had bepaald dat de New Yorkse agent die de zwarte Eric Garner met een wurggreep had gedood, niet zou worden vervolgd.

Het idee achter de activiteiten van de groep, zo vertelde oprichtster Shamirrah Hardin onlangs aan stedenblog Gothamist, is om ‘kunst te gebruiken om het probleem te belichten van politieagenten die zonder enige consequenties zwarte burgers doden’ en om ‘de menselijkheid in mensen wakker te schudden’.

Toen de groep eenmaal de aandacht had van de bezoekers van de Armory Show, begon een van de kunstenaars de laatste momenten van Eric Garner te verbeelden. Herhaaldelijk smeekte hij denkbeeldige politieagenten hem met rust te laten, tot het moment dat de agenten hem beet hadden en Garner zijn laatste woorden uitsprak: ‘I can’t breathe.’ Die leus nam de rest van de groep vervolgens luidkeels over. Het publiek keek niet onwelwillend toe, een enkeling trok de telefoon om het tafereel te filmen of fotograferen. Bewakers in uniform traden in overleg: was het tijd om in te grijpen of was dit als geplande exhibitie een legitiem onderdeel van de beurs? Een medische hulpverlener verscheen ter plekke, bezorgd dat een beursganger ademhalingsproblemen had.

Toen de bewakers op last van de beursdirectie de demonstranten met enige fysieke dwang richting de uitgang begonnen te werken, riep een actievoerder tegen het overwegend blanke publiek: ‘Zien jullie dat de mensen die ze beetpakken zwart zijn?’ Terwijl ze werd weggevoerd, zette ze een moderne versie in van Keep Your Eyes on the Prize, een van de strijdliederen uit de Burgerrechtenbeweging van de jaren zestig: ‘Tamir Rice was a little boy/ They shot him down because he had a toy/ Keep your eyes on the prize/ Hold on.’

Tamir Rice was een twaalfjarige zwarte jongen die in november 2014 door de politie van Cleveland werd doodgeschoten. De (overigens ook zwarte) bewaker die de activiste op de Armory Show voortduwde, riposteerde: ‘Keep your eyes on the prize out the door.’