Labour heeft haar eigen Alexandria Ocasio-Cortez

Londen – Als er een plek in Groot-Brittannië is die de strijd tussen de Conservatieven en Labour kort samenvatte, is het Chingford & Woodford Green. In dit Noordoost-Londense district vocht de zittende afgevaardigde Iain Duncan Smith, voormalig partijleider van de Conservatieven en prominent brexiteer, tegen de dertig jaar jongere Faiza Shaheen, de bevlogen, glamoureuze en welbespraakte corbynista.

Lange tijd was Norman Tebbit Member of Parliament voor Chingford & Woodford Green, Thatchers rechterhand die in Spitting Image werd neergezet als de Chingford Skinhead. In een verder verleden werden de burgers van Woodford Green door Winston Churchill vertegenwoordigd. Saillant detail: diens rivaal Clement Attlee woonde er, de socialist die de verzorgingsstaat opzette.

En het lot van de verzorgingsstaat stond nu centraal in de plaatselijke campagne. Als minister heeft Duncan Smith de sociale zekerheid uitgekleed. In haar hoedanigheid als oprichter en voorzitter van de linkse denktank Centre for Labour & Social Studies (Class) heeft Shaheen altijd beweerd dat bezuinigen een politieke keuze is, geen economische noodzaak.

Geïnspireerd door Corbyn had ze zich in 2015 aangesloten bij Labour. Shaheen mocht een veilig kiesdistrict uitkiezen, maar wilde per se vechten in haar eigen wijk, waar de meerderheid van de Tories in 25 jaar tijd, door de verjonging, is geslonken van 15.000 naar 2438. Ze was geboren in het plaatselijke ziekenhuis, werkte bij de bakker en ging naar dezelfde school als David Beckham. Haar vader, een automonteur, kwam uit Fiji; moeder, een laborant, uit Karachi, Pakistan. Bij de geboorte kreeg ze de naam Faiza, Arabisch voor ‘succes’. En nomen bleek omen te zijn. Zo verwierf ze een studiebeurs voor Oxford. In St John’s College studeerde ze politiek, filosofie en economie. Daarna promoveerde ze in Manchester.

De 36-jarige staat inmiddels in de top honderd van meest invloedrijke linkse Britten. In interviews heeft Shaheen verteld hoe haar moeder wegens hartproblemen in de waowas beland en dankzij de bezuinigingen van Duncan Smith gekort werd. Twee jaar terug overleed ze, relatief jong. Het is een extra motivatie bij de strijd van Shaheen, die Muhammad Ali en Nelson Mandela tot haar helden rekent.

Haar afkomst wekt soms verbazing. Toen ze tijdens een debat over energiebeleid met linkse commentatoren zei dat haar moeder vroeger soms moest zoeken naar munten voor de gasmeter, kreeg ze verbaasde blikken. Volgens critici zitten de Britten bij kaarslicht als Labour aan de macht komt, maar anderen biedt deze ‘Alexandria Ocasio-Cortez van de Britse politiek’ een lichtpunt in donkere dagen.