Los Angeles huisvest daklozen in tuinhuizen

San Francisco – Wilt u eens iets anders met uw tuinhuis dan de grasmaaier en tuinmeubelen stallen? Denk dan eens aan een dakloze! Nee, het is geen poging tot satire van burgemeester van Los Angeles Eric Garcetti; het is hem bittere ernst. De Stad van de Engelen lijkt deze dagen eerder op een vagevuur: ruim veertigduizend dak- en thuislozen slapen hier op straat. In LA County zijn dat er 56.000. Een groot deel van hen is bovendien in de war of heeft een psychische stoornis. Het straatbeeld in LA wordt getekend door uit elkaar vallende tenten en door boodschappenkarretjes die worden voortgeduwd door mensen die je achter de berg inboedel niet altijd ziet, maar des te beter ruikt.

Geld is het probleem niet: aan alle kanten worden er middelen vrijgemaakt om opvanghuizen te bouwen. Bewoners, winkeliers en belangenorganisaties schreeuwen om oplossingen. Garcetti – die genoemd wordt als kanshebber voor de Democratische presidentsnominatie in 2020 – heeft zijn politieke lot zelfs verbonden aan het oplossen van de crisis. Iedereen wil dat er iets gebeurt, totdat het aankomt op locaties. De bouw van tientallen opvanghuizen is tegengehouden door bewoners en goed georganiseerde actiegroepen. Oplossingen graag, maar not in my backyard.

Daar brengt Garcetti verandering in. Uit honderden aanmeldingen worden er zes achtertuinen gekozen voor een pilot. De eigenaren sluiten tegen lage rente een lening af van 75.000 dollar om een onderdak te bouwen of 50.000 dollar om een bestaand tuinhuis geschikt te maken. Zij ontvangen inkomsten via huursubsidie en na tien jaar wordt de lening een gift. Nieuwe bewoners moeten wel aan een aantal eisen voldoen: zo mogen ze bijvoorbeeld geen bedreiging vormen voor hun omgeving.

Vergelijkbare projecten vind je in de aangrenzende staat Oregon. De eerste resultaten zijn bemoedigend, zoals bij het echtpaar Tenenbaum-Sherman in Seattle. Zij huizen de 75-jarige Robert Desjarlai. Na tien jaar zwerven heeft hij nu een vaste stek. Het echtpaar is blij met hun nieuwe buur: ‘Een fascinerende man met een leven dat buiten mijn verbeelding valt.’ Het sociale experiment betreft ook de buren: elk huis in de straat moet instemmen met de nieuwe bewoner, anders gaat het niet door. Voor Desjarlai pakte het goed uit: alle buren steunen zijn aanwezigheid. De daklozencrisis zal door de tuinhuizen niet worden opgelost, erkent ook Garcetti. Maar als er ergens een wonder kan gebeuren, is het in de Stad van de Engelen.