Na corona stromen de Amerikaanse cellen weer vol

New York – De Verenigde Staten zijn het land met de hoogste detentiegraad ter wereld. Volgens de recentste cijfers zaten eind 2016 bijna 2,3 miljoen Amerikanen gevangen, van voorarrest tot levenslang, oftewel ruim 0,7 procent van de bevolking. Amerikanen worden sneller dan in andere landen gedetineerd, dus voor kleinere vergrijpen, en hun gevangenisstraffen zijn vaak langer. Tijdens de pandemie kwam daar nog een straf bovenop: de gevangenen hebben bijna vier keer zo veel kans om met corona besmet te raken als andere Amerikanen, zo becijferde The New York Times. Dagelijks raakten meer dan veertienhonderd gevangenen in het afgelopen jaar besmet met het virus en stierven er minstens zeven. En dat zijn nog conservatieve schattingen, want veel data uit de staten en kleinere lokaliteiten zijn onvolledig.

De redenen hiervoor zijn legio. De kleine ruimtes en dikwijls beroerde sanitaire omstandigheden in de gevangenissen vormen ideale voedingsbodems voor het overbrengen van ziektes. Afstand van elkaar houden is vaak geen optie. Regelmatig testen kreeg pas later in de pandemie prioriteit en gedetineerden krijgen in de meeste staten geen voorrang bij de verdeling van de vaccins. De 225.000 gedetineerden in federale gevangenissen, tien procent van de totale gevangenisbevolking, zijn iets beter af. Dankzij de CARES Act mochten kwetsbare gevangenen het restant van hun straf thuis uitzitten. Ruim 23.000 gevangenen zijn onder die vlag al vrijgelaten, momenteel zitten er nog zo’n 7500 in ‘home confinement’.

Lang zullen ze daarvan niet mogen genieten, nu het einde van de pandemie in zicht komt. Vlak voor de inauguratie van president Biden voerde het ministerie van Justitie namelijk nog snel een aantal maatregelen door, waaronder het terugdraaien van de regel dat gevangenen ook na het einde van de pandemie in ‘home confinement’ mochten blijven, en dat terwijl hun op het moment van vrijlating was verzekerd dat ze nooit meer terug naar de gevangenis zouden hoeven.

Diverse actiegroepen hebben zich inmiddels verenigd in de ‘Keep Them Home’-campagne. In een openbare brief riepen de organisaties president Biden op om zo spoedig mogelijk de regels uit de CARES Act in ere te herstellen. Kevin Ring, een van de ondertekenaars van de brief, verklaarde tegen The Appeal de rationale achter het verzoek: ‘Deze mensen kwamen thuis en was verteld: “Jullie zullen niet terug moeten komen.” Ze herenigden zich met hun familie en vrienden. Sommigen hebben kinderen, tegen wie ze zeiden: “Ik ben thuis.”’