Naar school

Londen - Ouders die hun achtjarige dochter samen met haar vijfjarige broertje naar de basisschool laten fietsen - in Nederland zou deze alledaagse gebeurtenis de krant niet halen, maar in Engeland heeft het voor een publiek debat gezorgd. Sterker, het schoolhoofd zou hebben gedreigd de ouders aan te geven bij de kinderbescherming. Binnen conservatieve kringen is het echtpaar daarentegen tot het heldendom verheven.

Elke ochtend fietsen de twee kinderen over de stoepen van de welgestelde Londense wijk Dulwich naar de particuliere Alleyn’s-school, waar onder anderen Jude Law onderwijs heeft genoten. De tocht door ‘Nappy Valley’ telt ruim anderhalve kilometer en het tweetal moet een straat over, waar altijd een klaar-over staat. Veel rampen kunnen er onderweg niet gebeuren, zo had het Duits-Engelse koppel Oliver en Gillian Schonrock na het nodige veldonderzoek geoordeeld. Ze vertrouwen hun kinderen en willen ze laten wennen aan het stadsverkeer. Op de terugweg rijdt de nanny mee.
Hoofdonderwijzer Mark O'Donnell vertelde de ouders dat wanneer de kinderen onbegeleid blijven fietsen het zijn plicht is om de sociale werkers van de gemeente in te schakelen. In The Daily Telegraph sprak de Londense burgemeester Boris Johnson schande over dit dreigement. ‘Het draait hier om het fundamentele gegeven dat dit de zaak van de ouders is en niet die van de staat.’ Simon Jenkins schreef in zijn Evening Standard-column dat de Londense straat een metafoor is geworden voor een vervreemdende, dreigende omgeving waar mensen zich alleen na een grondige voorbereiding wagen. De conservatieve columnist stelde voor om ouders te ontmoedigen om kinderen met de auto naar school te brengen.
Uit een enquête in dezelfde krant bleek echter dat een meerderheid van de Londense ouders het beleid van de school steunt. Ook veel zogeheten opvoedingsdeskundigen vinden het streven van de Schonrocks om de eenvoudige vrijheden uit hun jeugd nieuw leven in te blazen onverantwoord. Veertig jaar geleden gingen vier op de vijf kinderen onbegeleid naar school, een aantal dat is gedaald naar nog geen tien procent. Er heerst met name angst voor ongelukken, ontvoeringen en pedofielen. ‘Aan wie moet de moeder de schuld geven wanneer haar zoon of dochter overreden wordt?’ vroeg de chicklit-schrijfster Anna Maxted zich af.
Deze angst weerspiegelt zich in het straatbeeld. Felgekleurde hesjes behoren zo langzamerhand tot het nationale kostuum en kinderen dragen zelfs een fietshelm wanneer ze zich op een driewieler of step begeven. Bezorgde ouders brengen hun kinderen met de auto naar school, bij voorkeur in een voertuig dat in Nederland bekendstaat als de P.C. Hooft-tractor. Dat is voor sommige ouders niet veilig genoeg, getuige de aanstellerige Child on Board-stickers die ze aan de achterramen van hun fietsvijandige pantservoertuigen durven te hangen.