Nationale sport bezorgt de Thaise jeugd een laag IQ

Bangkok – Trots steekt de elfjarige Chai de vuisten omhoog. Een dagelijks oefenpartijtje op de boksschool. Maar De Zwarte Haan, zoals spreekstalmeesters hem aankondigen bij wedstrijden op boerenmarkten en tempelfestivals, raakt zijn tegenstander met een kniestoot zo gemeen dat die kermend neergaat. Niets aan de hand, gebaart trainer Naruwat.

Muay Thai was lang een dodelijke militaire vechtkunst. In geciviliseerdere vorm is het nu Thailands nationale sport en de hardste boksdiscipline ter wereld. Gebruik van vuisten, knieën, benen, voeten en ellebogen levert vaak bloedige taferelen op. Maar zwaargewonden, laat staan doden, vallen er zelden. Op de generaties lang bestaande boksschool in de provincie Lampang is Chai’s jongere broer Wit de eerste ooit die tijdens een wedstrijd moest worden afgevoerd.

Dokter Jiraporn Laothamatas van het Universitair Preventie Onderzoekscentrum kent het geval niet. Ook geen soortgelijke ongelukken. Toch vreest ze voor de gezondheid van de circa driehonderdduizend boksers onder vijftien jaar. Haar recente onderzoek leert dat die structureel hersenbeschadigingen en zenuwproblemen ontwikkelen. Resultaat: een laag IQ, vroege dementie en de ziekte van Parkinson.

Pleiten voor een algeheel boksverbod voor jongeren heeft geen zin, weet ze. Muay Thai is razend populair en een wezenlijk onderdeel van de Thaise hiërarchische samenleving. Bijna religieus, met de rituele dans waarin de strijders vlak voor elke wedstrijd de geesten aanbidden. Ze roept wel met klem op om voor de jeugd de gevaarlijkste categorieën, slagen en trappen te schrappen. En ze pleit voor een verplichte helm.

Het maakt geen indruk. Volgens trainer Naruwat is Muay Thai voor arme boerenjongens als Chai en Wit alleen maar positief. Ze leren gehoorzaamheid en discipline. En ze verdienen veel geld voor hun ouders: elke wedstrijd levert 1000 baht op, 25 euro. Bij winst het driedubbele. Geld dat ruimschoots wordt terugverdiend met gokwedstrijden voor het publiek. Muay Thai is big business. De jongens dromen van rijkdom en heldenstatus.

Het pleidooi van dokter Laothamatas vindt ook geen gehoor bij juntaleider Prayuth, de zelfbenoemde hoeder van Thaise waarden en tradities. Na een gesprek deze week met ioc-voorzitter Bach, op de dag dat Wit overleed, riep hij juist jongens op zich massaal te melden bij boksscholen. De generaal wil dat ‘zijn’ Muay Thai vanaf 2026 een olympische sport is. Voorwaarde is, zo hoorde hij, een groeiende populariteit onder de jeugd.