New York laat oudere gevangenen zitten

New York – Om de economische gevolgen van het virus te dragen, stromen biljoenen dollars vanuit de Amerikaanse Federal Reserve en de federale overheid naar de financiële sector, het grootbedrijf, kleine ondernemers en burgers – in die volgorde. De staten en steden ontvingen nog geen hulp. Dat is problematisch omdat staten, in tegenstelling tot de federale overheid, geen begrotingstekort mogen hebben.

Het zwaar getroffen New York stevent dan ook op een groot tekort af en deze week kondigden gouverneur Andrew Cuomo en burgemeester Bill de Blasio dan ook forse bezuinigingen aan. De staat gaat komend jaar tien miljard dollar bezuinigen, de stad 1,3 miljard. De twee bestuurders zijn opmerkelijk eensgezind in hun politieke keuzes: minder sociale voorzieningen, maar wel evenveel of zelfs meer geld voor ordehandhaving en gevangeniswezen. De staat legt de nadruk op snijden in onderwijs, openbaar vervoer, zorgverzekeringen voor kinderen en anti-verslavingsprogramma’s. Ook de stad snijdt flink in onderwijs, evenals in kinderopvang en werkvoorziening voor jongeren.

Het jaarbudget van het New York Police Department (NYPD) blijft daarentegen zes miljard dollar. Tegelijkertijd laat Cuomo het almaar groeiende gevangeniswezen in zijn staat ongemoeid – 43.000 mensen in het gevang kost New York jaarlijks ruim drie miljard dollar. Het vrijlaten van gevangenen met een verhoogd risico om aan Covid-19 te overlijden zou een voor de hand liggende manier zijn om die kosten te verlagen. Een ander, wellicht belangrijker argument hiervoor is dat gevangenen een aanzienlijk grotere kans hebben op besmetting met corona dan vrije burgers. New York heeft minstens 9500 gevangenen die ouder zijn dan vijftig, zo becijferde onlangs het Center for Community Alternatives. De staat kondigde in maart aan dat 1100 van hen, gevangenen die vastzitten vanwege kleine vergrijpen of het niet betalen van een borgtocht, vrij komen. Maar dat is er nog altijd niet van gekomen.

Activisten hebben Cuomo verzocht om in ieder geval oudere gevangenen met lange straffen vrij te laten als hun straf er al bijna opzit, ongeacht de misdaad die ze hebben begaan. De stilte van Cuomo die daarop volgde, verleidde Worth Rises-directeur Bianca Tylek tot het trekken van een donkere conclusie. ‘We hebben geen doodstraf in New York’, hield ze de gouverneur voor. ‘Maar het lijkt bijna of u zegt dat het oké is voor die mensen om te sterven.’