Noord-Engeland herontdekt de trein

Londen – Terwijl Londen aan het begin stond van de Swinging Sixties, verloor Blyth in 1964 het contact met de vooruitgang. Aan het einde van dat jaar reed de laatste trein van Newcastle naar dit industrieplaatsje aan de Noordzeekust. De Blyth Line in graafschap Northumberland was een van de vele spoorlijnen die werden gesloten door Dr Beeching. De auto had, zo oordeelde deze beruchte regeringsadviseur, de toekomst.

De historische inschattingsfout wordt langzaam goedgemaakt. Her en der in Groot-Brittannië duiken initiatieven op om het treinverkeer in oude glorie te herstellen. Zo ook Blyth met zijn 38.000 inwonenden. Daar bestaan al sinds 1990 plannen om de Blyth Line te heropenen. Telkens stuitte het op geldgebrek, maar nu, nota bene onder een Conservatieve regering, lijkt het er eindelijk van te komen.

Tijdens de verkiezingsnacht schokte het rode Blyth de natie door een Conservatieve afgevaardigde te kiezen. Dat was nooit gebeurd. Andere delen van Noord-Engeland kleurden blauw. Het is nu aan Boris Johnson, de nieuwe Angel of the North, om het vertrouwen waar te maken. Investeren in openbaar vervoer staat hoog op de agenda, want steden in Noord-Engeland hangen wat treinverkeer betreft als los zand aan elkaar.

Het zal vele miljarden kosten. Daarom is het verleidelijk om te stoppen met de aanleg van de hogesnelheidslijn tussen Londen en het noorden van Engeland, een project dat aanvankelijk 34 miljard pond zou kosten, maar waarvan het prijskaartje de honderd miljard reeds ruim gepasseerd is. Het vergt politieke moed om de Engelse variant van de Noord/Zuidlijn, het troeteldier van de bouwindustrie, te schrappen.

Het idee van de lijn was om de balans tussen het arme noorden en het rijke zuiden te herstellen, maar het gevaar is dat het de aanzuigende werking van Londen slechts vergroot. Tegen die aantrekkingskracht vecht Johnson. Daarom is hij van plan om rijksdepartementen te verhuizen naar de noordelijke steden en een Britse versie van het Massachusetts Institute of Technology te vestigen in wat ooit de geboorteplek van de industriële revolutie was.

Het opvallendste plan tot nog toe is om het Hogerhuis in de Noord-Engelse stad York te vestigen. Een symbolische geste, maar dat plan zal ook duizenden banen scheppen. Bovendien is Johnson niet vergeten dat het House of Lords afgelopen jaren een belangrijke rol heeft gespeeld bij het tegenwerken van de Brexit. Voor milords zal een enkele reis Brexit-land overkomen als een straf.