Film: ‘Ask Dr. Ruth’

Nuchter over seks

Ruth Westheimer, in Ask Dr. Ruth, regie Ryan White © Cherry Pickers Filmdistributie

De opbeller is een man die zijn vorige liefde maar niet kan vergeten, al helemaal niet tussen de lakens, waar het lelijk misgaat als puntje bij paaltje komt. Gelukkig weet het vrouwtje op televisie raad: ‘The male sexual apparatus is very, very delicate. With one thought like that in your mind… bang, there goes the erection.’ Focussen, dus. Aha. Dankjewel, Dr. Ruth.

Zoals deze clip uit Good Sex! With Dr. Ruth Westheimer illustreert, was ze begin jaren tachtig de eerste talkshowpresentator die over de hele wereld zo beroemd was dat haar voornaam voldeed (sindsdien hadden we Oprah, Arsenio, twee keer Phil, Conan, Letterman, et cetera). ‘Dr. Ruth’ had een magnetische aantrekkingskracht die in werking trad op het moment dat ze op het televisiescherm verscheen, ondanks of misschien juist dankzij haar zware Duitse accent en haar kleine postuur. Maar een nieuwe documentaire over haar leven laat zien dat Ruth Westheimer een mediaster was die het niet alleen om vermaak ging, maar juist om de inhoud, om nuchtere inzichten in seksualiteit en de menselijke aard.

Ten grondslag hieraan ligt een bijzonder levensverhaal. Het wordt in Ask Dr. Ruth gevoelvol verteld door regisseur Ryan White, bekend van de Netflix-documentaireserie The Keepers (2017), over de onopgeloste moord op een non. Het is duidelijk dat White als een blok valt voor de charme van Dr. Ruth. Misschien doet hij dat iets te veel, bijvoorbeeld door makkelijk toe te geven als Dr. Ruth streng stelt dat ze niets zal zeggen over twee dingen: haar rijkdom en haar eigen seksleven. Maar vervolgens weigert ze ook in te gaan op de actuele politiek en het debat over vrouwenrechten.

In ruil voor zijn meegaande houding krijgt White wel een inkijkje in haar jeugd, toen ze als tienjarige op kindertransport moest terwijl haar ouders, orthodoxe joden, slachtoffers van de nazi’s werden. Ruth groeide op in een joods weeshuis in Zwitserland waar ze voor het eerst verliefd werd. White vertelt dit verhaal heel mooi met animatie. In de tekenstijl zijn er gedempte kleuren en realistische lijnen die zowel de tragedie van de oorlog verbeelden als de levenslust van een meisje dat niet kan wachten om de wijde wereld in te gaan.

Uiteindelijk belandde Ruth, zoals velen, in New York. Ze vertelt: ‘Het was een wonder: toen ik vanaf het schip dat standbeeld zag, symbool van vrijheid voor vluchtelingen, wist ik dat ik thuis was.’ Ze werd onderzoeker bij therapeut Helen Singer Kaplan (1929-1995), een leidende figuur in de Amerikaanse seksuele revolutie van de jaren zestig. Een celebrity werd ze min of meer per ongeluk, toen ze gevraagd werd iets over seks te vertellen op de radio. Daarna ging het snel met ‘Dr. Ruth’: een eigen show op de radio en later op televisie. Ask Dr. Ruth schetst een fraai portret: nog altijd is Ruth Westheimer, nu hoogbejaard, onweerstaanbaar als ze voor de camera verschijnt. Je hebt het gevoel alles aan haar te kunnen vragen. Focussen? Wat een goede tip.


Te zien vanaf 15 augustus