Dakar – Mohamed Diop (30) zal niemand aanraden te doen wat hij heeft gedaan. Maar hij zal ook niemand tegenhouden. Op het strand van Saly in Senegal vertelt hij zijn verhaal.

Het is de plek van waaruit hij twee pogingen heeft gedaan om de Canarische Eilanden te bereiken, een tocht van vijftienhonderd kilometer over de Atlantische Oceaan. Op dit paradijselijke strand met zijn kokosbomen en Afrikaanse strandtentjes vergt het enig voorstellingsvermogen, maar hier ligt tegenwoordig dus de grens met Europa.

‘De eerste keer was in oktober vorig jaar’, zegt Diop. ‘Vlak voor middernacht werden we onderschept door de marine. We waren nog dicht bij het strand, in een klein vissersbootje op weg naar de grote pirogue (kano) die ons naar Gran Canaria zou moeten brengen.’

Een maand later probeerde hij het opnieuw. Het waren de topmaanden wat het aantal bootvluchtelingen op de Canarische Eilanden betreft. Elke maand bereikten vijf- tot achtduizend West-Afrikanen de Spaanse archipel.

Ditmaal kwam Mohamed verder. ‘Na zeven dagen op zee, voor de kust van Zuid-Marokko, werden sommigen van ons ziek. We zaten met 230 mensen dicht opeengepakt. Drie van ons stierven in de boot. De kapitein was er niet zeker van dat de boot veilig genoeg was om de kustwateren te verlaten en de oversteek te maken, dus keerden we terug.’

Vlak voor de kust van Saint Louis, de havenstad in het noorden van Senegal, ging het mis. De kapitein wilde ankeren in te diep water, de passagiers raakten in paniek en de boot kapseisde bijna. ‘Veel mensen vielen in het water en verdronken. Zeker 23.’

Mohamed moet er nog vaak aan denken. Zelf stond hij ook doodsangsten uit. ‘Het is een trauma’, zegt hij. ‘Als ik eraan denk hoe de mensen om me heen doodgingen, hoe er niks anders op zat dan ze gewoon in zee te dumpen, dan voel ik me heel triest. Hun familie zal nooit weten waar ze zijn, en of ze in leven zijn of niet. Dat is heel droevig.’

Toch weet Mohamed zeker dat hij bij de eerstvolgende gelegenheid weer in een boot naar Europa zal stappen. Hij is IT-specialist, werd aangenomen op een school in Frankrijk maar hij kan er niet heen omdat zijn visum geweigerd is. ‘Als jullie de voordeur dichtgooien, gaan wij achterom. Daarom zetten we ons leven op het spel.’

Het aantal in2021 getelde doden en vermisten op de Middellandse Zee volgens het Missing Migrants Project (IOM): 667