One Word Essay

Londen - Het dumbing down-virus verspreidt zich rap door de Britse maatschappij. Middelbare scholieren denken dat Napoleon tijdens D-day werd verslagen, bij Buitenlandse Zaken houden aankomende diplomaten zich bezig met het op stupide wijze beledigen van de paus en de National Trust trakteert bezoekers van landhuizen steeds vaker op waltdisneyiaanse taferelen. De infantilisering heeft inmiddels ook All Souls College bereikt, waar het zwaarste toelatingsexamen ter wereld is afgeschaft: het One Word Essay.
Het schrijven van essays op middelbare scholen en universiteiten is steeds vaker een frauduleuze onderneming. Op internet bestaat zo'n handel in essays dat docenten meer tijd kwijt zijn aan het vaststellen of het hier om een originele proeve van bekwaamheid gaat dan aan het beoordelen van de merites. Dat moderne probleem speelde niet bij het ‘One Word Essay’, het zwaarste van de vier onderdelen die afgestudeerden moeten afleggen om een plek te veroveren op het in 1438 door koning Henry VI opgerichte Oxford-college.
Enkele tientallen kandidaten krijgen elke september een enkel woord toebedeeld - zoals 'onschuld’, 'bezit’, 'chaos’, 'fout’ of 'moraliteit’ - waarover ze meteen in drie uur tijd een coherent essay moeten schrijven. 'If intelligence can be measured by exams, the All Souls Fellows by examination are the cleverest people in the country’, schreef The New Statesman eens. Tot de All Souls-alumni behoren de filosofen Isaiah Berlin en Leszek Kolakowski, alsmede Lawrence van Arabië en George Curzon, onderkoning van India. De bankier Jeremy Morse, aan wie Inspector Morse zijn naam ontleende, overleefde het intellectuele ritueel eveneens.
Zeker zo indrukwekkend is het lijstje Oxonians die waren gezakt: de schrijvers Hilaire Belloc, Lord David Cecil en John Buchan. Ook de bekende historicus Hugh Trevor-Roper faalde. Dat boerenslimheid, bluf en een beetje geluk niet genoeg zijn, merkte een kandidaat die zich had voorgenomen om ongeacht het onderwerp - in zijn geval 'harmonie’ - een essay te schrijven met daarin een vleugje hegeliaanse dialectiek, wat imperatieven van Kant, met een tekst van Crosby, Stills, Nash & Young als jus. Hij ontving geen uitnodiging voor het avondmaal waar de overgebleven kandidaten hun essay moeten verdedigen, de zogeheten 'knife and fork test’.
Rector John Vickers, een ex-bankier, vindt dat er minder esoterische manieren bestaan om algemene kennis, helderheid van geest en analytisch vermogen te testen. Deze conclusie leverde hem kritiek op van de jurist, classicus en journalist Harry Mount, die in The Daily Telegraph met weemoed terugkeek op zijn vergeefse poging, zestien jaar geleden, om een deugdelijk essay over 'mirakelen’ te schrijven. Volgens Mount gaat het niet alleen om een unieke en creatieve intelligentietest maar ook om een stukje mystiek op de raadselachtigste onderwijsinstelling.