Boedapest – ‘Zet Rusland uit swift!’ Dat was dit weekend een van de eisen aan de Hongaarse regering tijdens de demonstratie bij de Russische ambassade in Boedapest. De demonstranten stonden slechts een paar honderd meter verwijderd van het Heldenplein. Toen de huidige premier Viktor Orbán nog een onbekende, 26-jarige aspirant-staatsman was, hield hij op dat plein in 1989 een toespraak waarin hij in scherpe bewoordingen de Russen opriep het land te verlaten. Het vormde het startsein voor zijn politieke opmars.

Ruim dertig jaar later slaat Orbán een hele andere toon aan. Een van de eerste dingen die hij deed toen hij in 2010 voor de tweede keer premier werd, was het aanknopen van officiële relaties tussen zijn Fidesz-partij en de Chinese Communistische Partij, en vervolgens met de partij van Vladimir Poetin. Het verleden leek begraven – Orbáns blik was gericht op de toekomst. De goede verhoudingen met Moskou en Beijing legden hem geen windeieren: binnen de EU, waar hij door zijn uitholling van de rechtsstaat in conflict raakte met de andere lidstaten, versterkten ze zijn onderhandelingspositie.

Orbáns Hongarije behoort tot de EU en navo, maar staat toch ook op goede voet met China en Rusland. In een tijd waarin spanningen tussen de EU en beide grootmachten gestaag oplopen, komt dat goed van pas. Maar Poetin gooit nu roet in het eten: de invasie van Oekraïne dwingt Orbán, die begin februari nog in Moskou op bezoek was, om nu tóch een kant te kiezen.

Dat ging aanvankelijk nog met wat gesputter. De eerste verklaringen vanuit de Hongaarse regering op donderdag veroordeelden ‘de situatie in Oekraïne’ zonder Rusland expliciet te noemen. Maar de druk liep snel op – dezelfde dag nog kwam er een video waarin Rusland juist expliciet veroordeeld wordt. Vervolgens was Hongarije een van de landen die een aantal belangrijke sancties blokkeerden, zoals Rusland uit swift zetten. Maar nog voordat de demonstratie zaterdag voorbij was, kwam het nieuws naar buiten dat Hongarije inmiddels akkoord was.

De herinnering aan 1956, toen Russische tanks Boedapest binnen rolden, zijn nog altijd levendig in het land. ‘Ruszkik, haza!’ wordt zaterdag ook geroepen: ‘Russen, ga naar huis’ – er zijn zelfs popliedjes over in Hongarije. Orbán kan het zich niet veroorloven om gezien te worden als iemand die deze invasie gedoogt. Hij kan niet anders dan toezien hoe zijn relatie met Poetin schade oploopt.