Wenen – Liefhebbers van corruptiezaken zitten momenteel op de eerste rang in Oostenrijk. Naast een stroom van onthullingen en getuigenissen rond oud-premier Kurz en zijn politieke entourage is er een andere naam die vaak opduikt: René Benko.

Deze vastgoedeigenaar met een voorliefde voor dure auto’s en maatpakken stond 25 november in Wenen terecht. Saillant detail: Benko is mede-eigenaar van de Bijenkorf en dat personeel demonstreerde op dezelfde dag voor een forse loonsverhoging.

Benko is de klassieke selfmade man. Een zeventienjarige schoolverlater uit Innsbruck, begonnen als hulpje bij het verbouwen van zolders, staat bijna dertig jaar later bekend als ‘vastgoedkeizer’. Zijn bedrijf Signa Holding is een van de grootste bezitters van vastgoed in Europa. Hijzelf is volgens zakenblad Forbes goed voor een privé-vermogen van rond de vijf miljard euro.

Naast een flink deel van de Weense binnenstad bezit Signa iconische gebouwen als het Chrysler Building in New York en het KaDeWe in Berlijn. In 2021 kocht Signa vijftig procent van de Britse Selfridges Group, een warenhuisketen waaronder de Bijenkorf valt.

Benko heeft veel van wat men in Oostenrijk met een knipoog ‘Vitamin B’ noemt: zonder goede relaties kom je nergens. Invloedrijke Oostenrijkers kwamen graag op de chique feestjes in een van zijn hotels. Benko had uitstekende contacten met oud-premier Kurz en een andere oud-premier werkt in de leiding van zijn bedrijf.

Zijn glansrijke carrière kent ook een andere kant. Tussen 2012 en 2014 werd Benko veroordeeld tot een jaar voorwaardelijke cel voor omkoping. Ook in de jaren daarna bleven er zaken naar buiten komen over verdachte financiële handel en wandel.

Nu staat Benko wederom in de beklaagdenbank. De corruptie-aanklager verdenkt Benko en negen andere vastgoedondernemers ervan een invloedrijke politicus van de Groenen in Wenen te hebben omgekocht. In ruil voor een donatie van honderdduizend euro aan een liefdadigheidsproject in Zuid-Afrika van deze politicus zou hij Benko bevoordeeld hebben bij de bouw van een Business Center bij het Weense centraal station.

Benko pleitte vrijdag onschuldig. Hij zei de politicus voor het eerst in de rechtbank ontmoet te hebben. Bovendien was hij zelf nog nauwelijks betrokken bij het vastgoed van Signa in Oostenrijk. ‘Ik verveel me niet’, was het weinige wat Benko over zijn werk kwijt wilde. De uitspraak wordt eind december verwacht.