Rory Stewart is populair bij de verkeerde kiezers

Londen – Het was even zoeken, maar uiteindelijk vond ik hem. Een kwartier eerder had de Conservatieve leiderschapskandidaat Rory Stewart de volgende tweet verstuurd: ‘Nu op de markt van Lewisham – een veilig Labour-district – maar een district dat in de jaren tachtig in onze handen was. Kom met me praten.’

Ik sprong op de fiets om naar de markt te rijden waar ik mijn groenten en fruit pleeg te kopen, in een amodieuze wijk die de Britse cultuur heeft verrijkt met Denis Thatcher, Jude Law en Sex Pistols’ Sid Vicious.

En daar zat de kleine, tengere kandidaat voor het Britse premierschap, op een terras tegenover Jon Snow, de linkse anchorman van Channel 4 die bekendstaat om zijn kleurrijke kousen en stropdassen. Op de gevel stond in grote letters ‘Something Fishy’. Het bewijst zijn onschuld. Politici als Tony Blair en David Cameron zouden, bang voor onflatteuze foto’s, nooit onder zo’n naambord zijn gaan zitten.

Het stadsdeel in Zuidoost-Londen is een van de haltes van Stewarts tocht door het Verenigd Koninkrijk, waar hij zoekt naar leave-stemmers, met het doel hen ervan te overtuigen dat het pragmatische akkoord van Theresa May zo slecht nog niet is. Wandelingen door plaatsen als Woking, Wigan en Warrington zijn voor Stewart een peulenschil vergeleken met zijn voettochten door Afghanistan, waar deze Lawrence of Arabia 2.0 over schrijft in de bestseller The Places in Between.

Video-opnamen van gesprekken met kiezers zet hij op sociale media, alsmede enkele politieke monologen. Hij bekritiseert partijgenoten als Boris Johnson en Esther McVey die de EU zonder akkoord willen verlaten. Als een van de weinige kandidaten voor het premierschap belooft hij geen belastingverlagingen en andere vormen van electorale omkoping. Met zijn eerlijkheid en common sense steelt hij harten, behalve die van leden van de Conservatieve Partij en dat zijn juist de mensen die de nieuwe premier kiezen.

In Lewisham zag ik hem, tijdens het kopen van mango, praten met een marktkoopman die zijn vrees uitte voor een No Deal Brexit en klaagde over de vaagheid van oppositieleider Jeremy Corbyn. Gezien de populariteit van Johnson, die andere charmerende Old Etonian onder de partijleden, maakt Stewart amper kans, maar hij lijkt over de verkiezingen en Brexit heen te kijken. Lewisham is daarvoor een symbolische locatie. Hier ging Johnson, als burgemeester, tien jaar geleden bijna kopje onder tijdens een schoonmaakactie in een kreek.