Seksisme & drank in Silicon Valley

San Francisco – Het had leuk kunnen zijn. Tijdens een hackathon van tech-conferentie Techcrunch Disrupt, een wedstrijd waarbij softwareprogrammeurs de meest indrukwekkende app proberen te bouwen en presenteren, deed een man op het podium alsof hij aan het masturberen was.

Zo wilde hij zijn app ‘Circle Shake’ kracht bijzetten, een programmaatje dat bijhoudt hoe vaak je in tien seconden je iPhone kunt schudden. Kort daarna demonstreerde een ander de app ‘Titstare’, waarmee je, kort gezegd, naar tieten kunt staren. Waarom? ‘Wetenschap, mensen’, giechelde de Australische programmeur. ‘Je weet toch dat naar borsten kijken goed is voor je hart?’

Het grotendeels mannelijke publiek kwam niet meer bij. Maar niet iedereen kon erom lachen. Smakeloos, idioot en kinderachtig was de kern van een stroom aan boze Twitter-­reacties. Diezelfde avond volgden officiële excuses van de organisatie voor de twee ‘misogyne’ presentaties. ‘Seksisme blijft een groot probleem in de tech-industrie’, aldus de verklaring. ‘Iedere vorm van seksisme of andere discriminerende of denigrerende opmerkingen zijn uit den boze.’

Het was een ongemakkelijk moment voor de tech-gemeenschap van Silicon Valley, die zich voordoet als egalitair en strikt meritocratisch. Uit recent onderzoek van het Bureau of Labor Statistics blijkt echter dat vrouwen in Silicon Valley gemiddeld slechts 49 procent verdienen van wat hun mannelijke collega’s ontvangen. Veel minder dan het landelijk gemiddelde van 77 procent, en zelfs minder dan de zestig procent die vrouwen in Silicon Valley in de jaren vijftig kregen.

Wellicht heeft alle ophef rondom Titstare enige impact. Techcrunch Disrupt is namelijk niet zomaar een tech-conferentie, maar een van de grootste in Silicon Valley, met entreekaarten van drieduizend dollar en prestigieuze sprekers als Mark Zuckerberg van Facebook en Marissa Mayer van Yahoo (inderdaad, een van de vrouwen die bewijst dat vrouwen wel degelijk carrière kunnen maken in Silicon Valley – of is zij de uitzondering die de regel bevestigt?).

De afterparty’s van deze editie van Techcrunch Disrupt zijn in ieder geval nog volledig gedomineerd door mannen. Drank is gratis en vloeit in grote hoeveelheden. Rond middernacht is er bijna geen vrouw meer te bekennen – terwijl juist nu volop visitekaartjes worden uitgewisseld. Een aangeschoten jongen hangt verveeld aan de bar. ‘Vrouwen hebben het maar makkelijk’, brult hij boven de luide muziek uit in mijn oor. ‘Met de man-vrouw-verhouding van hier hebben ze de mannen voor het uitkiezen.’ Het is even stil. Dan slaat hij zijn glas achterover. ‘Grapje.’