Spionage.com

Sinds vorige week is het officieel: Google is een global player. De diplomatieke rel rond de terugtrekking van Google uit China bewijst dat de zoekmachinefirma een zelfstandige actor op het wereldtoneel is met het politieke gewicht (en het budget) van een middelgrote bondgenoot van de Verenigde Staten.

Ogenschijnlijk gaat het om een principekwestie: de Chinese staat censureert zijn onderdanen en Google weigert daaraan mee te werken. Er is natuurlijk veel meer aan de hand. Bij tijd en wijlen wordt een tipje van de sluier opgelicht. Dan blijkt dat Google zelf verstrikt is in een fascinerend kat- en muisspel met de Chinese overheid. Zo meldde het bedrijf onlangs op zijn blogspot het slachtoffer te zijn geworden van ‘buitengewoon doordachte en gerichte cyber-attacks vanuit China’ die resulteerden in ‘diefstal van Google’s intellectuele eigendommen’.

En niet alleen Google zelf, ook enige tientallen andere grote bedrijven bleken doelwit te zijn geweest van zulke aanvallen. Die bedrijven weten dat allang natuurlijk van elkaar. Er is al jaren sprake van een goedgeorganiseerde bedrijfsspionage vanuit China, die erin resulteert dat westerse producten soms al in roofversie in China te koop zijn voordat ze officieel op de markt zijn gebracht.

Aanvankelijk leek het of hier heuse Chinese hackers aan het werk waren (Red Bull heeft sinds 1995 een vestiging in Beijing) maar allengs is duidelijk geworden dat de aanvallen worden gecoördineerd vanuit de computercentra van Chinese universiteiten en technische hogescholen en dat de overheid er actief aan meewerkt. Kortom, als Google nu niet ingrijpt, raakt het grote professionele klanten kwijt. En dat terwijl de firma zich juist had voorgenomen flink te verdienen aan de ontketende Chinese ondernemingslust.

Voorts blijkt Google net als allerlei andere internetdiensten vanuit China te worden gebruikt voor overheidsspionage. Vanuit servers op het eiland Hainan wordt ingebroken in de internetactiviteiten van de Dalai Lama. Deze week onthullen Canadese computerbeveiligingsexperts dat ze een Chinees cyber-spionagenetwerk hebben ontmanteld dat toegang bleek te hebben tot documenten van het Indiase ministerie van Defensie. Het netwerk maakte intensief gebruik van de diensten van onder meer Google, Yahoo en Twitter.

Laten we ons niet teveel voorstellen van de vrijheidslievendheid van Google en andere grote spelers op de internetmarkt. Google trekt zich terug uit China vanuit dezelfde overwegingen die bedrijven als Microsoft doen besluiten er juist te blijven. De retoriek volgt de winstprognose. ‘De Chinese internetcensuur is heel beperkt en gemakkelijk te omzeilen,’ zei Microsoft-oprichter Gates onlangs op tv. Dat is waar. Maar wie faalt in het omzeilen van de censuur loopt het risico te worden opgepakt en doodgeschoten. En anders dan Google of Microsoft kunnen Chinese dissidenten zich helaas niet uit het land terugtrekken.