Sri Lanka moet meer thee plukken

Colombo - Economische groei heeft ook zo zijn nadelen. Tenminste, voor de productie van thee in Sri Lanka. ‘De hele industrie is in gevaar’, waarschuwde de voorzitter van de Sri Lanka Federatie van Kleine Theehouders deze week. Wat is het probleem? Nadat de huidige regering met een groot offensief en veel geweld in 2009 de Tamil Tijgers definitief van de kaart had geveegd, is Sri Lanka optimistisch gestemd. Geen oorlog meer, niet meer overal militairen en checkpoints, mogelijkheden om het land te ontwikkelen door vrijhandelszones en het aantrekken van buitenlandse investeringen. De economie zit in de lift, er wordt gebouwd en gehandeld, de werkloosheid is laag en de lonen stijgen. Zelfs voor de plukkers op de theeplantages.
En daar zit het probleem, volgens de voorzitter van de theehouders. Thee plukken is handwerk, de grootste kostenpost zijn lonen. Gevolg: de marktprijzen zijn zo langzamerhand onder de productieprijs gedaald. Plantagehouders kunnen twee dingen doen: de prijzen omhoog, maar dan verkopen ze minder en dreigt de export in te zakken. Of ze kunnen concessies doen aan de kwaliteit, bijvoorbeeld door de oogst een beetje uit te stellen zodat er meer in een dag kan worden opgehaald. 'Maar dat betekent dat sommige bladeren te rijp zijn en de thee niet de beste kwaliteit heeft’, klaagt de voorzitter in de krant.
Concessies doen aan de kwaliteit is natuurlijk Sri Lanka’s eer te na. Thee is de nationale trots. Je kunt aan iedereen een college vragen over superieure single estate tea (van een plantage, zoiets als single malt whisky), of het verschil tussen high grown (boven de twaalfhonderd meter), medium grown (boven de zeshonderd meter) en low grown. Hoe hoger, hoe meer smaak en aroma. De midden-thee is donkerder - dat is wat meestal in Europa wordt verkocht. Het is een beetje zoals Nederlanders aan iedereen het verschil tussen jonge en oude kaas kunnen uitleggen. En net zoals de Nederlandse kaas is de thee vitaal voor de Sri Lankaanse export. Jaarlijks wordt 340 miljoen kilo uitgevoerd, er werken direct en indirect bijna een miljoen mensen en Sri Lanka beheerst negen procent van de totale wereldmarkt.
De oplossing is er ook al: de opbrengst per hectare moet verder omhoog, zegt het in 1925 opgerichte fameuze Tea Research Institute, een onderzoeksinstituut van ruim driehonderd man sterk. De biochemici en plantpathologen ontwikkelen theezaden die nog beter bestemd zijn tegen bacteriën, nog meer opbrengen per vierkante meter en nog makkelijker te plukken zijn. Dat geeft hoop.