Suriname hoopt op de paus

Paramaribo – Of het een geruisloze offerande kon worden, eentje die zelfs zou kunnen wegwaaien indien de ventilatoren niet werden uitgeschakeld. De vele honderden aanwezigen in de kerk barstten in lachen uit, maar pater Esteban Kross van het bisdom van Paramaribo bleek het te menen.

Een basiliek onderhouden kost geld, véél geld, zeker wanneer het gaat om het grootste houten gebouw van het westelijk halfrond. En dan ontvang je liever biljetten dan munten.

Sinds afgelopen zondag is de Sint-Petrus-en-Pauluskathedraal in Paramaribo verheven tot basiliek, de hoogste eer voor een rooms-katholiek godshuis. ‘Een cadeau van paus Franciscus voor de inwoners van Suriname’, sprak Nicola Girasoli tijdens de plechtigheid, de pauselijke nuntius (ambassadeur) voor de Cariben. En dan vooral voor de 120.000 katholieken die wonen in de Nederlandse ex-kolonie met een half miljoen zielen, waar dankzij hen het katholicisme nog steeds de populairste religie is, ondanks de felle opkomst van evangelische uitdagers. ‘Maar zijn jullie halftime katholieken, die enkel op zondag naar de mis komen en de rest van de week niet bidden, of fulltime katholieken?’ vroeg Girasoli ironisch.

De opwaardering tot basiliek mag dan bijzonder voor Suriname zijn – in het Caribische gebied zijn slechts vier andere landen met een basilica minor, ook Nederland strijkt een deel van de eer op. Dat links achter in het houten gebouw de stoffelijke resten liggen van de Tilburgse missionaris Petrus ‘Peerke’ Donders, in 1982 zalig verklaard, zal de paus in zijn beslissing ongetwijfeld gunstig beïnvloed hebben. Een beetje basiliek is namelijk ook een bedevaartsoord.

Daarnaast is de laat negentiende-eeuwse basiliek ontworpen en gebouwd door Nederlandse redemptoristen. Hun houten constructie met een hoogte van 44 meter doorstond de tand des tijds maar met moeite. Geplaagd door houtrot en termieten waren al vanaf de jaren zeventig restauraties nodig, maar eind jaren tachtig gingen de deuren helemaal op slot. Pas 22 jaar later, eind 2010, kon de prachtig gerestaureerde kathedraal weer in gebruik worden genomen. Het kerkgebouw staat daarmee ook symbool voor de economische opleving van Suriname, dat al enkele jaren op rij een groei laat optekenen van vier procent. Als dat lukt, waarom zou een pauselijk bezoek dan onmogelijk zijn? Pater Kross: ‘De paus bezoekt heus niet alleen grote landen, hij doet ook moeite om plekken met een basiliek te bezoeken. Zo is Johannes Paulus II op de eilanden Trinidad, Saint Lucia en Curaçao geweest.’ Het wachten kan beginnen.