Montevideo – Elk weekend kuieren talloze toeristen door de pittoreske straten van Colonia del Sacramento. Het zeventiende-eeuwse vestingstadje in Uruguay is een geliefde bestemming onder Argentijnen die even op adem willen komen. Vanuit hectisch Buenos Aires duurt de overtocht met de ferry namelijk maar drie kwartier.

Naast de historische kern van het stadje wil een Argentijnse projectontwikkelaar nu een heus Silicon Valley aanleggen. Een gebied van vijfhonderd hectare gaat op de schop. Langs de kust moeten zich bedrijven, scholen en dertigduizend nieuwe inwoners vestigen, wat een verdubbeling van de bevolking van Colonia betekent. De luxe appartementen op de website van het project staan haaks op de sfeer van de oudste stad van het land, met zijn koloniale gebouwen, vuurtoren en gele lantaarns. De initiatiefnemers beloven echter ‘wonen, werken en ontspannen in harmonie met de natuur’.

‘Gebakken lucht’, zegt Juan Pablo Roselli van het linkse Frente Amplio. Het departementale raadslid vreest voor ordinaire vastgoedhandel als het project doorgaat. ‘We hebben het wel over Unesco-werelderfgoed. In Europa struikel je over dat soort plaatsen, maar hier is dat uitzonderlijk.’

Partijgenoot Nicolás Viera verzekert dat de centrale overheid toeziet op de milieueisen. ‘Bovendien levert het banen op, dat is hard nodig’, zegt de nationale afgevaardigde van Colonia. 7,7 procent van de Uruguayanen is werkloos.

Roselli verwelkomt de banengroei. Hij vreest echter dat lokale politici zich blindstaren op de extra belastinginkomsten en een oogje zullen dichtknijpen voor de randvoorwaarden: ‘We moeten wel duurzaam groeien.’ Volgens Viera is dit het juiste moment: ‘Sinds mijn jeugd ken ik het braakliggende terrein. We kunnen er nu wat van maken, met alle waarborgen.’

De nieuwe bewoners moeten vooral uit Argentinië komen. De Uruguayaanse bevolking (3,5 miljoen) groeit namelijk amper. De nationale regering wil zelfs honderdduizend migranten aantrekken. De centrum-rechtse coalitie lokt met fikse belastingkortingen ondernemers en high potentials uit Argentinië. Dat lukt aardig: vorig jaar waagde een recordaantal van 12.500 Argentijnen de oversteek. Maar zij verhuisden vooral naar hoofdstad Montevideo of badplaats Punta del Este. Zelfs op de boot naar Colonia word je bestookt met reclame voor de concurrenten.

Ook de Argentijnse Daiana Castro (33) koos in 2018 voor Uruguay en raadt het haar landgenoten aan vanwege de veiligheid, politieke stabiliteit en waardevaste munt. Ze zal Montevideo echter niet verruilen voor Colonia: ‘Het is hier levendiger en je hebt meer voorzieningen.’ Mocht het project een succes zijn, dan wil ze een verhuizing overwegen. Bovendien heeft het vestingstadje volgens Castro een troefkaart: ‘Ik bezoek vaak familie en vrienden in Buenos Aires, dat is vanuit Colonia veel makkelijker. Dus zeg nooit nooit.’