Vervreemding door whizzkids van Google

San Francisco – Langzaam maar zeker krabbelt de Amerikaanse economie op – behalve in Silicon Valley. Daar gaat het herstel gewoon snel.

Maar dat zorgt niet overal voor blije gezichten. Vorige maand hielden demonstranten een bus aan waarmee Google zijn werknemers van San Francisco naar het hoofdkantoor in Mountain View brengt, een rit van drie kwartier. Een acteur die deed alsof hij een Google-werknemer was, stak een cynisch verhaal af tegen nieuwsgierige omstanders: ‘Kun je het leven hier niet betalen? Ga dan ergens anders naartoe!’ Twitteraars geloofden even dat hij het echt meende, totdat hij herkend werd als actievoerder van een plaatselijke vakbond.

Natuurlijk zouden de Google-werknemers veel dichter bij hun werk kunnen wonen, in Mountain View zelf of in San José, de ‘hoofdstad’ van Silicon Valley. Maar daar is het lang zo leuk niet. San Francisco is schoon, relatief veilig en in de binnenstad blinken de Apple Store en de Macy’s je tegemoet in straten waar de kabeltram je vrolijk bellend naar het uitgaansgebied brengt. Wel moeten de whizzkids langs de daklozen kunnen kijken die er in dit jaargetijde verkleumd bij liggen – en waarvan er in december tijdens een koudegolfje een aantal doodvroren. En ze moeten zich ook niet druk maken over degenen die gewoon maar politieman of autoverkoper zijn en geen betaalbaar huis meer kunnen vinden of zelfs hun huis uit moeten na een opknapbeurt. Een modale woning kost in San Francisco 660.000 euro, of 2500 euro per maand aan huur.

En zo raken de stad en de ‘technies’ langzaam van elkaar vervreemd. In het tijdschrift Pacific Standard beschrijft geograaf Jim Russell hoe in een wijk van San Francisco waar Google een kantoor heeft geopend alle koffiehuizen en eettentjes verdwenen zijn, omdat onroerend goed daar te duur voor is geworden. ‘In plaats daarvan is er nu een Mozilla-gemeenschapscentrum, dat niet geopend is voor de gemeenschap, je moet een “Mozilliaan” zijn (wat dat ook moge wezen).’

Is de stad nog te redden? Jawel, door andere steden aantrekkelijker te maken, schreef het onderzoeksinstituut Spur onlangs. San José groeit nog altijd, het moet die kans grijpen om fijne wijken aan te leggen waarin je makkelijk naar je werk loopt of fietst. Tot die stad zo ver is, moet San Francisco het maar uit zien te zingen met de technies. Volgend jaar wil de stad een dollar per stop rekenen voor Google-bussen die gebruik maken van de openbare bushaltes.