Voetballend is Mexico greater

Mexico-Stad – Aan het begin van de wedstrijd leek het mis te gaan. Ter opluistering van het Amerikaanse volkslied werd een buitenproportionele stars stripes het Amerikaanse stadion binnengedragen, bijna zo groot als het hele veld en omhoog gehouden door tientallen geüniformeerde leden van de National Guard.

Dat zag er tamelijk intimiderend uit voor de Mexicaanse bezoekers. Maar de spelers van de beide nationale teams verbraken de spanning direct door gezamenlijk voor de fotografen te poseren. ‘De muur van eenheid’, mompelde de Mexicaanse tv-commentator.

Voetbalwedstrijden tussen de Verenigde Staten en Mexico hebben meer dan een louter sportieve lading, vooral voor de Mexicanen. Zij voelen elke nederlaag als een nieuw drama in de ongelijke strijd tegen de machtige noorderbuur, elke zege als een hoopvol teken dat de verhoudingen ooit zullen veranderen. Ook aan de Amerikaanse kant stoken ze het vuurtje graag op.

Een jaar geleden speelden de VS en Mexico in Pasadena, Californië, een wedstrijd die besliste over wie van de twee in 2017 mag meedoen aan de Confederations Cup in Rusland, een generale repetitie voor het WK van 2018. Fox, wie anders, had voor die wedstrijd een promotiefilmpje gemaakt met daarin beelden van een verkiezingsbijeenkomst van Trump waarop hij de Mexicanen voor criminelen en verkrachters uitmaakt. Voor de wedstrijd sloegen Mexicaanse fans op het parkeerterrein van het stadion piñatas (traditionele papieren poppen) van Trump aan stukken. Maar de echte wraak vond plaats op het veld. In de grotendeels met Mexicanen gevulde Rose Bowl won Mexico met 3-2. The New Yorker schamperde later: ‘Donald Trump Makes Mexican Soccer Great Again’.

Gezien de voorgeschiedenis leek een WK-kwalificatiewedstrijd tussen beide landen drie dagen na de zege van Trump vragen om problemen. De Amerikaanse bond had als locatie Columbus in Ohio gekozen omdat dit een van de weinige plekken in de Verenigde Staten is waar de Mexicanen in het stadion in de minderheid zouden zijn: twintigduizend toeschouwers en slechts een paar honderd Mexicanen. Bovendien had Mexico hier nog nooit gewonnen.

Het aantal anti-Mexicaanse incidenten in het stadion was miniem. Vooraf bestond er angst voor _‘build that wall!’-_spreekkoren, maar die bleven uit. Volgens kenners zijn de Amerikaanse soccerfans, nog altijd een rare minderheid, de minst waarschijnlijke supporters van Trump. De Mexicaanse voetballers deden hun plicht en wonnen met 2-1. De commentator noemde dat een ‘balsem voor de Mexicaanse immigranten’. En Trump gaat dus nog even door met het greater maken van het Mexicaanse voetbal.