Washington Zoo begint panda-diplomatie

Washington D.C. – Behalve angstige sojaboeren, autofabrikanten met kopzorgen en een dreigende recessie zorgt de handelsoorlog tussen de VS en China er ook voor dat twee van de geliefdste inwoners van Washington D.C. binnenkort mogelijk het land moeten verlaten.

Het gaat om Mei Xiang en haar partner Tian Tian die al bijna twintig jaar aan Connecticut Avenue wonen, waar de dierentuin van Washington ligt. Deze twee reuzenpanda’s, zo blijkt, zijn niet aan de VS geschonken, maar in bruikleen gegeven door de Chinese regering. Op 7 december loopt de huidige lease af en de vrees bestaat dat die niet zal worden verlengd nu de verstandhouding tussen de regering-Trump en China onder spanning staat.

In weerwil van de reputatie van de pandabeer is de relatie tussen Mei Xiang en Tian Tian met succes geconsumeerd, zij het met behulp van kunstmatige inseminatie. Het koppel kreeg eerder twee welpen en vier jaar geleden kwam Bei Bei ter wereld. Maar ook deze panda met Amerikaanse geboortepapieren vertrekt naar China, net als zijn broer en zus eerder. Als onderdeel van een voortplantingsprogramma gaat Bei Bei binnenkort naar het land van zijn ouders. Als die volgen blijft de Washington Zoo achter zonder zijn grootste publiekstrekker.

Het zou niet de eerste keer zijn dat de panda een symbolische functie vervult in het internationale diplomatieke verkeer. De dierentuin in de Bronx, New York, kreeg in de Tweede Wereldoorlog twee panda’s als dank voor de strijd van de Amerikanen tegen Japan. Toen first lady Patricia Nixon in 1972 tijdens een staatsbanket in Beijing aan de toenmalige Chinese president Zhou vertelde dat ze dol was op panda’s, kreeg Amerika een koppel cadeau. China kreeg twee muskusossen in ruil. Deze zoölogische uitwisseling was permanent en niet, zoals in het geval van Mei Xiang en Tian Tian, aan een termijn gebonden.

Toen de Nixon-panda’s eind jaren negentig stierven moest er voor hun opvolgers worden betaald. Daarom dreigt nu een pandaloos tijdperk. De regering-Trump kan onwillig blijken om China te betalen, of de Chinezen kunnen besluiten dat de panda niet thuishoort in een vijandig Amerika. Voorlopig zijn de dreigende lege kooien vooral een scenario uit het Washingtonse geruchtencircuit, toch heeft de dierentuin in D.C. een eigen communicatiekanaal geopend. Volgens een woordvoerder zijn er momenteel gesprekken gaande over contractverlenging.