Podcast: ‘You Must Remember This’

Weerbarstige werkelijkheid

Lupe Vélez op de site van ‘You Must Remember This’, van Karina Longworth © youmustrememberthispodcast.com

Voordat hij bekend kwam te staan als een van de meest invloedrijke filmmakers van de Amerikaanse avant-garde, met films waarin hij expliciet homoseksuele thema’s onderzocht, schreef Kenneth Anger voor Cahiers du cinéma een column over de privélevens van Hollywood-sterren. De sensationele verhalen over moord, seks en misdaad, verlekkerd opgetekend door Anger, werden gebundeld uitgegeven als Hollywood Babylon, eerst in Frankrijk en in 1975 ook in de Verenigde Staten. Inmiddels is duidelijk dat Anger, die overigens nog leeft, een groot deel van de verhalen aandikte, bewust suggestief opschreef of simpelweg verzon. Feiten, verzinsels, halve waarheden en aannames werden omgesmolten tot één geloofwaardige geschiedenis, waarbij dat geloofwaardige ’m vooral zit in het feit dat de verhalen te lekker waren om niet te geloven. Te tragisch, te gruwelijk, te spectaculair.

Angers cynische roddeljournalistiek staat recht tegenover de werkwijze van Karina Longworth, die in haar filmgeschiedenispodcast You Must Remember This al vijf jaar de minder bekende verhalen uit het oude Hollywood onderzoekt. Waar Hollywood Babylon sensationeel is, op het nihilistische af, daar draait You Must Remember This om iets anders: waarheidsvinding. Longworth zet de geschiedenis niet vetter aan, maar ontdoet haar juist van alle opsmuk, waarmee ze de complexiteit en weerbarstigheid van de werkelijkheid blootlegt, die moeilijker verteerbaar is dan Angers smeuïge en simplistische fictie. Luister bijvoorbeeld naar de aflevering over Judy Garland, waarin Longworth weliswaar uitvoerig uit de doeken doet hoe de filmster werd uitgeknepen (als kind) en uitgespuugd (als oudere alcoholist) door Hollywood, maar ervoor waakt om Garland eendimensionaal, als slachtoffer of als heilige, te kenschetsen.

Het nieuwste en voorlopig laatste seizoen van You Must Remember This heet Fake News: Fact Checking Hollywood Babylon, waarin Longworth precies doet wat ze in de titel belooft. Elke aflevering opent met een van Angers columns, over de van moord beschuldigde komiek Roscoe ‘Fatty’ Arbuckle bijvoorbeeld, of over het seksleven van actrice Clara Bow. Dan vertelt Longworth het ware verhaal, en geeft aan wat er wel en niet klopt aan Angers beweringen. Soms ontleedt ze Angers taalgebruik, die zijn vragen vernuftig als antwoorden laat klinken; op andere momenten vertelt ze dat ze zelf ook niet weet wat er precies gebeurd is. Waarheidsvinding is daarmee niet alleen Longworth’ methode; het is de kern van haar podcast.

Het meest hardnekkige verhaal dat Anger verzon, over de Mexicaans-Amerikaanse actrice Lupe Vélez, levert de meest schrijnende aflevering op. Vélez, zwanger van een buitenechtelijk kind, was 36 toen ze in 1944 zelfmoord pleegde. Volgens Anger liep haar plan om als Doornroosje in te slapen uit op een fiasco toen de combinatie van slaappillen en pittig Mexicaans eten haar ziek maakte en ze, een spoor van kots achterlatend, in haar toiletpot verdronk. Dat in politiedossiers is vastgelegd dat Vélez in bed aan een overdosis overleed mocht niet baten; het is de schandalige versie die nog steeds wordt verteld en zelfs als punchline werd gebruikt in een aflevering van Frasier. Longworth hoeft de tragiek niet te benadrukken, ze hoeft alleen de blikkerige lachband van de sitcom te laten horen.


You Must Remember This, waaronder het laatste seizoen, is te beluisteren via de gebruikelijke podcastkanalen en via youmustrememberthispodcast.com