Beijing – Nergens wordt corona verbetener bestreden dan waar ze eind 2019 uitbrak. China is er niet op uit de plaag beheersbaar te houden en zo veel mogelijk terug te dringen, nee, hij moet met wortel en tak worden uitgeroeid. Blijkt een treinpassagier contact te hebben gehad met een besmette persoon? De trein stopt en alle passagiers moeten direct in quarantaine. Wordt ergens een besmetting geconstateerd? Een hele wijk of een hele stad gaat in lockdown. Verplaatsen de mensen zich te veel? Alle stoplichten gaan op rood.

Na het begin van de uitbraak verspilden de Chinese autoriteiten drie kostbare weken voordat ze groot alarm sloegen. Die eerste periode van wegmoffelen en passiviteit is nu al uit de geschiedenis gebannen, zodat alleen het grote epos overblijft van partijleider Xi Jinpings volksoorlog tegen corona. China ging op slot. Na een rigoureuze campagne riep Xi de overwinning uit, terwijl de westerse wereld al voortklungelend en zigzaggend het virus ravages liet aanrichten. Voor Xi bewees het succes van zijn aanpak de superioriteit van het Chinese politieke systeem. Veel Chinezen waren het daarmee eens. Xi’s populariteit en legitimiteit kregen er een stevige boost door.

En toen meldde zich ook in China de delta-variant. Corona is weer terug in 21 provincies. Er zijn nog geen honderd gevallen per dag, maar de oorlog is onbarmhartig hervat, het doden van huisdieren van mensen in quarantaine inbegrepen. Verschillende Chinese virologen hebben gezegd dat uitroeiing van covid geen realistisch doel is. Hun stem is gesmoord, want zero covid is een politiek axioma geworden. Sommigen zeggen dat het allemaal bedoeld is om de Olympische Winterspelen in februari, in en rond Beijing, coronavrij te houden. China zou zijn nationale gezicht verliezen, en Xi het zijne, als corona de Spelen zou ontregelen.

Maar er is meer. Zoals Mao de burgeroorlog won, zo moet Xi, de nieuwe Mao, zijn coronaoorlog winnen. Covid geeft hem bovendien een excuus om China verder te isoleren: westerse invloed en westerlingen zo veel mogelijk weren, de Chinezen binnenhouden, steeds meer zelfvoorzienend worden. China’s grenzen zijn nog altijd vrijwel dicht. Steeds meer expats vertrekken, en alleen de grootste doorzetters komen nog binnen. De megastad Shenyang sluit hen vier weken op in een hotel en daarna mogen ze vier weken hun huis niet uit.