Zuid-Koreaanse K-popsterren mogen later in dienst

Seoul – Fans van K-popsensatie bts kunnen nog iets langer genieten van het populaire septet. Een week geleden nam het Zuid-Koreaanse parlement een wet aan waardoor leden van bepaalde boybands hun dienstplicht kunnen uitstellen tot hun dertigste. Net op tijd: het oudste bts-lid Jin vierde drie dagen later zijn 28ste verjaardag, normaal de uiterste leeftijd waarop mannen verplicht anderhalf jaar het leger in moeten. De dienstplicht bestaat vanwege de militaire dreiging uit Noord-Korea.

Er waren al uitzonderingen voor promovendi aan een buitenlandse universiteit, voor topsporters die een medaille op de Olympische Spelen of Asian Games scoorden en zelfs voor musici, maar dan in de klassieke muziek. Niet eerlijk, vonden K-popfans. Het muziekgenre is de afgelopen jaren een wereldwijde sensatie geworden.

‘Popartiesten bereiken het meest wanneer ze twintiger zijn, maar velen van hen moesten zich inschrijven bij een opleiding om zo hun dienst uit te stellen’, zei Jeon Yong-gi, een van de indieners van de wetswijziging. Het idee van de wet is dat door het promoten van de Koreaanse cultuur of het leveren van grote sportprestaties ook wordt bijgedragen aan de verdediging van het vaderland. ‘Het is een heilige plicht om ons land te verdedigen, maar dat betekent niet dat iedereen een wapen moet dragen’, zegt parlementslid Noh Woong-rae.

Populaire bandleden die afgelopen jaren in dienst moesten, onder wie G-Dragon en Taeyang, werden bij de legerbasis vaak opgewacht door hordes joelende fans. Yoo Seung-jun liet zich in 2002 naturaliseren tot Amerikaans staatsburger om aan de dienstplicht te ontsnappen, en is sindsdien de enige Zuid-Koreaan die als deserteur persona non grata is in zijn eigen land.

Met hun eerste volledig Engelstalige single Dynamite haalde bts in september als eerste Zuid-Koreaanse act de hoogste positie in de Billboard Hot 100. In Nederland ontstond een bescheiden relletje rond het liedje. Een Radio 538-dj zei dat hij door het Koreaanse accent van de zangers de tekst niet kon verstaan, waarna fans hem op sociale media uitmaakten voor racist. Eén dag voor de wetswijziging kwam bts weer binnen op nummer één in de Billboard Hot 100, nu met een Koreaanstalige track.

Zuid-Korea kan zich niet te veel uitzonderingen op de diensttijd permitteren. Doordat de geboortecijfers al decennia teruglopen, heeft het land binnenkort niet genoeg jongemannen voorhanden om het huidige aantal van 620.000 dienstplichtige militairen te behouden. Daarom investeert het land flink in militaire drones en geautomatiseerde wapens.